Científicos descubren la primera cola de dinosaurio conservada en ámbar

Entre los paleontólogos, la pluma es un tema peliagudo. La opinión general sostiene que las aves, y sus plumas listas para volar, evolucionaron a partir de dinosaurios terrestres emplumados. Sin embargo, los dinosaurios tenían plumas millones de años antes de que comenzaran a volar, lo que sugiere que las plumas no evolucionaron para volar. El propósito de las plumas y dónde se originaron ha eludido a los paleontólogos, quienes hasta ahora han tenido poca evidencia sólida para guiarse.

Pero en 2015, los científicos encontraron pruebas contundentes en Myanmar: una cola de dinosaurio. La Dra. Lida Xing, profesora de la Universidad de Geociencias de China en Beijing, y sus colegas visitan los mercados de ámbar en busca de especímenes de la era de los dinosaurios. Un hombre le ofreció a Xing una «planta» encerrada en ámbar que resultó ser «el primer vistazo de un dinosaurio preservado en ámbar», escribe Xing en un correo electrónico. El ámbar sostenía una sección de cola de 3,6 centímetros (1,4 pulgadas) con plumas aún unidas, conservada desde mediados del período Cretácico.

Xing y el Dr. Ryan C. McKellar, curador de paleontología de invertebrados en el Museo Real de Saskatchewan en Canadá, dirigieron el equipo que estudió la cola conservada en ámbar, que según Xing contiene ocho vértebras de un juvenil. Los investigadores describieron esta visión sin precedentes de la anatomía de los dinosaurios en la revista Current Biology.

Conservas de ámbar

McKellar dice en un correo electrónico que la carne de la cola se había convertido en carbón, pero la superficie de la piel era visible en la sección transversal. La estructura del esqueleto estaba completamente intacta, con plumas esponjosas y perfectamente conservadas todavía unidas a él. «En el pasado», señala Xing, «se han encontrado plumas en ámbar, pero sus animales de origen han sido difíciles de precisar». Una pluma de la era de los dinosaurios conservada sin un dinosaurio, por ejemplo, podría haber pertenecido a un ave prehistórica.

Los fósiles de dinosaurios con plumas generalmente no tienen detalles finos, ya que las plumas se comprimieron en el proceso de fosilización. Pero esta vez era diferente. McKellar dice: «Pudimos observar los detalles más finos de la cola y sus plumas, incluida la disposición 3D de las plumas en la cola y sus patrones de pigmentación».

Los investigadores utilizaron técnicas de microscopía, tomografías computarizadas especializadas y rayos X, y finalmente lograron «una vista muy detallada de una pequeña región del cuerpo», dice McKellar, «que arrojó algo de luz sobre cosas como el color del cuerpo (marrón en la parte superior, blanco o pálido en la parte inferior), la evolución de las plumas y cómo se unieron las plumas a la cola».

Los autores concluyeron que la cola tiene unos 99 millones de años y pertenecía a un bebé celurosaurio, un subconjunto de los dinosaurios terópodos que se cree que evolucionaron hasta convertirse en aves modernas. Los celurosaurios incluyen tirano-saurio Rex y Velociraptorentre otros depredadores parecidos a aves.

¿Cómo se conservó este celurosaurio en ámbar? Una teoría es que caminaba demasiado cerca de la resina de un árbol y se le atascó la cola.

Triste por los dinosaurios, feliz por la ciencia

El espécimen resultó revelador. Por primera vez, los paleontólogos observaron la disposición tridimensional de las plumas de los dinosaurios y cómo se unían al esqueleto, y examinaron el plumaje a escala micrométrica. Un descubrimiento que hicieron desafía un debate de larga data en el mundo de la paleontología.

McKellar dice que cuando examinó el espécimen, se sorprendió al ver un patrón de ramificación inusual. «Este patrón de ramificación», escribe, «parece apoyar la idea de que el eje central de las plumas evolucionó después de que se desarrollaron las ramas laterales». Muchos paleontólogos pensaron que era al revés.

El Dr. Thomas R. Holtz Jr., paleontólogo de la Universidad de Maryland y la Institución Smithsonian, se refiere en un correo electrónico a este patrón sorprendente como una «forma de pluma particular hasta ahora desconocida». Holtz no participó en el estudio.

«El eje central es más débil que en la mayoría de las otras plumas con eje», escribe Holtz, «y las pequeñas bárbulas (las diminutas proyecciones que salen de la pluma) no solo están en las ramas, sino también a lo largo del eje principal».

Las plumas de las aves modernas tienen bárbulas en sus ramas, pero no en sus ejes. La implicación es que el eje evolucionó de las ramas con púas para convertirse en la estructura de soporte rígida que es hoy. Las bárbulas, que no servirían para nada en una estructura de soporte, fueron descartadas en el camino.

Pero este espécimen no es una prueba de que las ramas sean anteriores al eje. «Tendremos que ver una gama más amplia de muestras para saber si esta característica está muy extendida entre los dinosaurios», escribe McKellar, «pero es un primer vistazo tentador».

Sin embargo, Holtz dice que la mejor parte del descubrimiento puede no ser lo que dice sobre las plumas, sino sobre el ámbar.

No se puede evitar el «Parque Jurásico»

La cola preservada, escribe Holtz, «insinúa la posibilidad de tal vez encontrar una cabeza o un pie de un pequeño dinosaurio en ámbar en algún momento». McKellar también piensa en ese sentido, pero dice que aún hay más que aprender del espécimen que ya han encontrado.

«También esperamos examinar los detalles más finos de la química y la estructura en estos especímenes», escribe, «para que podamos obtener una mejor comprensión de cosas como los colores originales y cuánto del material original se conserva realmente en ámbar».

Ah, claro: los autores creen que la carne de la cola carbonizada aún puede contener rastros de proteínas sanguíneas, por lo que los investigadores podrían obtener aún más información sobre la composición química de este espécimen o de los futuros. McKellar escribe: «Incluso un pequeño atisbo de material bien conservado puede unir una gran cantidad de trabajo existente».

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