El cementerio de mastodontes que robó el corazón de Thomas Jefferson

Para el Sabio de Monticello, la ciencia era una actividad patriótica. Cuando no estaba redactando declaraciones o haciendo tratos de tierras con Napoleón, Thomas Jefferson se mantenía ocupado estudiando el mundo natural. La paleontología fue una de sus materias favoritas y durante la revolución americana usó huesos de mastodonte para defender el honor de su país emergente. Esta es la historia de cómo sucedió.

Gigantes en la tierra de Bluegrass

Durante la última edad de hielo, el condado de Boone, en el norte de Kentucky, era un humedal pantanoso repleto de megamamíferos. En el suelo había depósitos expuestos de sal, o «lameduras de sal», que atraían a los herbívoros que necesitaban suplementos de sodio. Los depredadores, como los humanos, se dieron cuenta de esto y emboscaron a los comedores de plantas descuidados en las lameduras.

Los pantanos no eran lugares seguros para holgazanear. De vez en cuando, las criaturas que venían a comer la sal (o entre sí) quedaban atrapadas en el barro y morían. La datación radiométrica nos dice que las primeras víctimas perecieron allí hace poco más de 18.000 años. El tiempo convirtió la región en un cementerio, un lugar de entierro masivo cargado de huesos fosilizados. Algunos fueron dejados atrás por especies que aún existen hoy, como el caribú. Otros representan mastodontes, perezosos terrestres y otros gigantes extintos.

Los primeros europeos en enterarse del asombroso lecho de huesos del condado de Boone fueron los miembros de una expedición militar francesa dirigida por el barón Charles le Moyne. Cuando su grupo visitó esta zona en 1739, los guías nativos les obsequiaron algunos colmillos fosilizados, algunos dientes y un fémur del tamaño de un hombre. Rápidamente, los franceses se dieron cuenta de que estos huesos debían haber pertenecido a una criatura parecida a un elefante. Gracias a los colosales fósiles, el área se hizo conocida como «Big Bone Lick». Todavía lleva ese nombre hoy.

Le Moyne envió sus especímenes al rey Luis XV en París. Ahora sabemos que los huesos en cuestión pertenecían al mastodonte americano, mamut americano. (Tenga en cuenta que los mastodontes no deben confundirse con los mamuts, un grupo separado de herbívoros elefantinos).

Comerciantes y agrimensores recolectaron fósiles adicionales en Big Bone Lick en las décadas de 1750 y 1760. Los estudiosos estaban especialmente intrigados por los enormes molares de mastodonte que salían del sitio. El más grande pesaba más de 6 libras (2,7 kilogramos) y todos tenían cúspides altas en forma de cono. Entonces, ¿qué comían los mastodontes? El consenso moderno es que se alimentaban de hojas, plantas acuáticas y ramitas. Sin embargo, algunos naturalistas del siglo XVIII imaginaron una dieta diferente. Cuando Benjamin Franklin recibió una caja de fósiles de mastodonte, escribió que «los colmillos concuerdan con los del elefante africano y asiático, pero los molinillos difieren, siendo nudos llenos como los molinillos de un animal carnívoro». En otras palabras, pensó que el mastodonte era un monstruo carnívoro colosal. ¡Imagina eso!

Elitismo del Viejo Mundo

Por supuesto, Franklin no fue el único padre fundador interesado en los mastodontes, o Big Bone Lick. Como gobernador de Virginia, Jefferson se obsesionó con los fósiles del norte de Kentucky. Los huesos de mastodonte lo ayudaron a refutar un argumento ampliamente difundido sobre la inferioridad del Nuevo Mundo. En 1766, el naturalista francés George Louis Leclerc, conde de Buffon, publicó su «Teoría de la degeneración americana».

Nos pusimos en contacto con el historiador ambiental Mark Barrow, Jr. Él nos dice por correo electrónico: «Buffon era un materialista que creía que un número limitado de formas de vida apareció originalmente en la tierra a través de la generación espontánea y que como [they] migraron a diferentes entornos, respondieron a las condiciones que encontraron allí cambiando de forma».

Buffon se preguntó por qué las criaturas americanas tendían a parecer pequeñas y débiles al lado de sus contrapartes del Viejo Mundo. (Junto a un tigre indio, el jaguar mexicano es un gato atigrado). Su teoría culpaba al clima. Aunque nunca había puesto un pie en el hemisferio occidental, supuso que era un lugar frío y húmedo.

«Buffon y algunos de sus seguidores creían que las condiciones ambientales del Nuevo Mundo eran tales que conducían a la degeneración de los animales que vivían allí», dice Barrow. En el proceso, esas criaturas supuestamente se volvieron «más débiles, más pequeñas y menos capaces de reproducirse». Y Buffon no se quedó ahí. Para consternación de Jefferson, el naturalista afirmó que lo mismo les sucedía a los seres humanos que se habían mudado a las Américas.

«Los estadounidenses encontraron esta teoría bastante amenazante y Jefferson se dispuso a refutarla», señala Barrow. De hecho, el virginiano dedicó mucho tiempo y energía tratando de dejar las cosas claras. Su objetivo era mostrarle al mundo que, a pesar de las afirmaciones de Buffon, Estados Unidos tenía algunos animales gigantes propios. Con este fin, Jefferson envió a Buffon el enorme cadáver de un alce del Nuevo Mundo. En su libro de 1780 «Notas sobre el estado de Virginia», reforzó su caso al escribir sobre los mastodontes gigantes de Big Bone Lick (y otros lechos de huesos estadounidenses). Con la creciente evidencia en su contra, la teoría de Buffon se vino abajo.

El naturalista en jefe

El amor de Jefferson por los mastodontes fue ridiculizado por sus oponentes en la feroz carrera presidencial de 1800. Aun así, triunfó y ganó la (recién terminada) Casa Blanca.

Mientras estuvo en el cargo, podría decirse que su mayor logro fue la Compra de Luisiana de 1803. Antes de que Meriwether Lewis y William Clark se dispusieran a inspeccionar la tierra recién comprada, Jefferson les dijo que estuvieran atentos a los mastodontes vivos. En aquel entonces, la extinción parecía una idea descabellada para muchos naturalistas, incluido el presidente. «Dado que los mastodontes y los mamuts no podrían extinguirse, pensaron Jefferson y otros, todavía deben estar deambulando por las partes inexploradas del mundo», dice Barrow.

En lugar de especímenes vivos, Lewis envió al presidente un par de nuevos fósiles de mastodontes de Big Bone Lick. A instancias de Jefferson, Clark regresó al yacimiento de fósiles de Kentucky con un equipo de diez hombres en 1807. Este viaje se considera la primera excursión paleontológica de vertebrados organizada en la historia de los Estados Unidos. Los fósiles que desenterró el grupo de Clark se exhibieron con orgullo en la Casa Blanca de Jefferson. Más tarde, algunos de los huesos fueron a museos en París, Filadelfia y otros lugares.

Otros regresaron a Kentucky. En 1960, el sitio de fósiles Big Bone Lick se incorporó a un nuevo parque estatal. Ahora hay un museo en las instalaciones, junto con estatuas de tamaño natural de criaturas prehistóricas. En la entrada, los visitantes son recibidos por un letrero que dice «Sitio histórico Big Bone Lick: lugar de nacimiento de la paleontología de vertebrados estadounidenses».

Deja un comentario