Introducción a los descubrimientos de dinosaurios | Como funcionan las cosas

En 1855, Ferdinand Vandiveer Hayden, topógrafo del Servicio Geológico de EE. UU., llevó a Filadelfia dientes fósiles y otros restos que había encontrado a lo largo del río Judith en Montana. Un año después, Joseph Leidy publicó su trabajo sobre Troodon, Palaeoscincus, Trachodon, Thespesius y Deinodon. No consideró que todos ellos fueran dinosaurios.

Dos años más tarde, William Parker Foulke hizo un descubrimiento asombroso mientras estaba de vacaciones en Haddonfield, Nueva Jersey. John E. Hopkins había encontrado algunas vértebras grandes en su propiedad dos décadas antes. Los cazadores de recuerdos se habían llevado muchos de los huesos, pero Foulke y sus trabajadores encontraron el resto del esqueleto. Leidy describió al espécimen sin cabeza como un nuevo dinosaurio, Hadrosaurus foulkii. Fue el primer esqueleto de dinosaurio encontrado en América del Norte y uno de los mejores encontrados en cualquier lugar hasta ese momento.

A finales de la década de 1860, dos científicos acapararon la atención. Su rivalidad se ha convertido en leyenda. Othniel Charles Marsh, sobrino del multimillonario George Peabody, se graduó en la Universidad de Yale. Convenció a su tío para que financiara el Museo Peabody de Yale, que apoyó su trabajo de campo.

Edward Drinker Cope creció como cuáquero en Filadelfia. Era un niño prodigio que, a los 18 años, había publicado su primer artículo científico. Cope era rico y más tarde heredó una pequeña fortuna que le permitió continuar sus estudios.

La rivalidad de Cope y Marsh surgió de su ambición de ser el mejor paleontólogo. En 1866, Cope había descrito su primer dinosaurio, el carnívoro Laelaps aquilunguis. Marsh aún no había descrito un dinosaurio. Señaló errores en la descripción de Cope de 1868 del reptil acuático de Kansas, Elasmosaurus. Avergonzado, Cope trató de comprar todas las copias de su artículo, pero Marsh se quedó con varias copias. Cope nunca olvidó el insulto.

El maestro de escuela Arthur Lakes encontró huesos fósiles en Morrison, Colorado, en 1877. Envió fósiles tanto a Marsh como a Cope. Marsh inmediatamente aseguró los derechos y comenzó a cavar. Afortunadamente para Cope, otro maestro de escuela encontró huesos más grandes cerca de Cañon City, Colorado. Más tarde ese verano, dos empleados de Union Pacific Railroad localizaron algunos huesos bien conservados en Como Bluff, Wyoming. Marsh envió a su hombre de campo para supervisar la excavación. Estos tres lugares fomentaron una revolución en nuestra comprensión de los dinosaurios.

La ambición de Marsh y Cope de ser los primeros en describir los fósiles más grandes y espectaculares inició la «fiebre de los dinosaurios» que duró una década. Contrataron equipos de hombres para encontrar nuevas ubicaciones, excavar en busca de dinosaurios y enviar huesos a New Haven y Filadelfia para su descripción. Cada uno se apresuró a ser el primero en imprimir con nuevos dinosaurios. Como resultado, muchos dinosaurios recibieron dos o más nombres. Por ejemplo, Marsh describió Apatosaurus en 1877 y Brontosaurus en 1879. Debido a que son el mismo animal, el nombre anterior tiene prioridad.

Marsh describió Apatosaurus en 1877

Cope murió en 1897 y Marsh en 1899. Después de que se disipó el humo, Marsh había descrito más dinosaurios que Cope. Sin embargo, los intereses de Cope en paleontología eran más amplios que los de Marsh, y él hizo la mayor contribución. Las técnicas de prospección, registro, excavación y envío de grandes fósiles son quizás el mayor legado de los dos científicos.

Henry Fairfield Osborn acababa de graduarse de la Universidad de Princeton cuando la noticia de las expediciones de Marsh lo inspiró a organizar una expedición a Wyoming. Ganó poco más que experiencia. Posteriormente trabajó con Cope, donde adquirió conocimientos de anatomía y paleontología de vertebrados. Osborn luego trabajó en el Museo Americano de Historia Natural.

El tamaño y la apariencia de los dinosaurios impresionaron a Osborn. Se dio cuenta de que también fascinaban al público en general. Usando sus conexiones, obtuvo fondos para encontrar, preparar y exhibir esqueletos de dinosaurios. Para 1940, el Museo Americano tenía la mayor colección de dinosaurios en exhibición.

A finales del siglo XIX, Andrew Carnegie creó un gran museo de historia natural en Pittsburgh. Después de leer acerca de los descubrimientos del Museo Americano, instruyó a William J. Holland, el director del museo, para encontrar dinosaurios para exhibir. Los empleados del museo, Jacob Wortman y Arthur S. Coggeshall, encontraron un enorme esqueleto de dinosaurio parcial en Sheep Creek, Wyoming. Desenterraron otro de la misma especie cerca. Junto con huesos de dinosaurios relacionados, los trabajadores convirtieron a los dos en un espectacular esqueleto montado de 84 pies de largo que Holland llamó Diplodocus carnegii.

Earl Douglass fue a trabajar para el Museo Carnegie. Buscando en la cuenca de Uinta cerca de Vernal, Utah, en 1908, él y Holland encontraron un fémur Diplodocus. Douglass regresó al año siguiente y descubrió el esqueleto gigante (más de 70 pies de largo) que Holland llamó Apatosaurus louisae, en honor a la esposa de Carnegie. Ese esqueleto resultó ser la «punta del iceberg» de los fósiles de dinosaurios. Con el apoyo de Carnegie, Douglass inició una gran excavación que produjo miles de huesos de dinosaurios. El presidente Woodrow Wilson designó la cantera como Monumento Nacional de los Dinosaurios en 1915, y las excavaciones continúan hasta el día de hoy.

Deja un comentario