Nigersaurus: la ‘vaca mesozoica’ con más de 500 dientes

«Mesozoic Cow» se lee como una broma copiada de «The Far Side» de Gary Larson. Pero no lo es. Ese apodo se le dio al dinosaurio africanoTaqueti de Nigersaurus — cuando se hicieron públicos algunos nuevos descubrimientos sobre su apariencia en 2007.

Hablando con NPR en ese momento, el paleontólogo Paul Sereno llamó Nigersaurus (pronunciado NI-juhr-SOR-us) «el dinosaurio más raro que he visto». Luego comparó su cara con una aspiradora.

Un herbívoro poco ortodoxo, este reptil pastaba en lo que ahora es el desierto del Sahara hace 110 millones de años. Recolectaba comida con una boca grande y ancha; el hocico era más ancho que la parte posterior de la cabeza de la criatura.

Y Nigersaurus tenía dientes de sobra. Cientos, de hecho.

Pequeños Gigantes

Llamar a algo «del tamaño de un elefante» generalmente significa que es bastante grande. Si no francamente enorme.

Nigersaurus medía un poco más de 29 pies (o alrededor de 9 metros) de largo. Según las estimaciones más liberales, pesaba aproximadamente 4,4 toneladas (es decir, 4 toneladas métricas). Entonces, en general, el dinosaurio tenía aproximadamente el tamaño de un elefante africano moderno.

Solo hay una advertencia. Verás, Nigersaurus era un saurópodo. Uno de los principales grupos de dinosaurios, los saurópodos herbívoros de cabeza pequeña, existieron durante unos 140 millones de años. Sus filas incluían a los animales más grandes que alguna vez caminaron sobre la Tierra.

Los expertos dicen que la especie más grande pudo haber medido más de 110 pies (33,5 metros) de largo. Mientras tanto, los saurópodos de 40 a 85 pies (12 a 26 metros) son comunes en algunas partes del registro fósil.

En comparación, Nigersaurus era pequeño. Lo que llamó la atención de todos fue la taza del dinosaurio.

La pesadilla de un dentista

La comparación de aspiradoras de Sereno da en el clavo. Visto desde arriba, el hocico ancho de Nigersaurus parece el extremo comercial de uno de estos electrodomésticos.

Esas mandíbulas contenían algo nunca antes visto en un dinosaurio saurópodo: dientes o baterías «dentales».

No estamos hablando de Doble A Duracells aquí. Las baterías dentales eran herramientas eficientes de procesamiento de alimentos utilizadas por muchos dinosaurios herbívoros. Consistían en columnas apiladas verticalmente de dientes reemplazables. Cada vez que el diente superior se desgastaba en una columna dada, el que estaba justo debajo se movía hacia arriba y ocupaba el lugar del diente viejo.

Mejor aún, esas columnas de dientes estaban empaquetadas una al lado de la otra, como sardinas enlatadas. Así un dinosaurio armado con baterías dentales podría albergar cómodamente varios cientos de dientes (viejo y nuevo) dentro de su boca.

En el caso de Nigersaurus, las mandíbulas superiores contenían 60 columnas de pequeños dientes en forma de aguja. Y no menos de 68 estaban presentes en las mandíbulas inferiores. Contados juntos, la bestia tenía más de 500 dientes individuales.

Los cazadores de dinosaurios están acostumbrados a encontrar baterías dentales en herbívoros con pico como el triceratops con cuernos y el pico de pala.Edmontosaurio. Pero son raros entre los saurópodos.

«¿Te importa si navego?»

Diente orientación es tan importante como la cantidad de dientes. Pregúntele a cualquiera que alguna vez haya necesitado aparatos ortopédicos.

Todas las columnas de dientes en las baterías dentales de Nigersaurus estaban alineadas en la parte delantera de su boca, colocadas a lo largo del borde exterior suavemente curvado del hocico.

¿Qué tiene que ver un dinosaurio con chompers como estos? Mordisquear las copas de los árboles probablemente no era una opción. Nigersaurus no solo tenía un cuerpo pequeño para un saurópodo, también tenía un cuello bastante corto.

No, la evidencia sugiere que Nigersaurus se alimentaba a nivel del suelo. Algo así como una vaca.

Nigersaurus recibió su nombre del país de África occidental donde se han encontrado sus fósiles: la República de Níger. Cuando este animal vagaba, bosques y ríos trenzados cubrían el paisaje. (Nigersaurus habría tenido que tener cuidado con Sarcosuchus, un enorme pariente de los cocodrilos modernos).

Ese hocico ancho era perfecto para recoger helechos, colas de caballo y otras plantas bajas. Y con sus abundantes dientes, el dinosaurio no habría tenido problemas para atravesar esta vegetación.

Comer así puede ser perjudicial para su salud dental. Nigersaurus debe haber desgastado las coronas de sus dientes a un ritmo vertiginoso. Menos mal que tenía un suministro constante de dientes frescos. Según un estudio de 2013 publicado en la revista PLOS One, Nigersaurus probablemente reemplazó cada diente «nuevo» después de solo 14 días.

¡Aviso! (Quizás)

Debido a que Nigersaurus comía con la cabeza hacia abajo, los expertos se han preguntado acerca de su postura. Sereno y sus coautores argumentaron una vez que el herbívoro apuntaba su cara y cuello hacia abajo, ya sea que se estuviera alimentando o no, como una cuestión de hábito.

A través de un proceso minucioso, este equipo pudo reconstruir el interior del cráneo de Nigersaurus. Eso les permitió ver bien el canal semicircular lateral (LSC, por sus siglas en inglés) del oído interno, que ayuda a los animales a mantener el equilibrio.

A juzgar por la orientación de LSC en Nigersaurus, Sereno y compañía plantearon la hipótesis de que el animal generalmente caminaba con el hocico apuntando al suelo en un ángulo de 67 grados. Imagínate a un adolescente abatido y te harás una idea.

Sin embargo, otros investigadores han cuestionado esta afirmación. Los estudios publicados en 2009 y 2013 encontraron que la posición del LSC no puede decirnos de manera confiable cómo era la postura normal de la cabeza de cualquier saurópodo. Alguien necesita construir una máquina del tiempo ya.

El aire aparente

Nigersaurus permaneció bajo el radar durante bastante tiempo. Los primeros fósiles conocidos pertenecientes a este animal fueron recuperados durante la década de 1950 por paleontólogos franceses en el Sáhara nigeriano. Desafortunadamente, la mayoría de estos huesos estaban aislados o fragmentados.

Los científicos que trabajaban en ese momento ni siquiera se molestaron en darle un nombre al saurópodo.

Las cosas se pusieron más interesantes en 1997. Fue entonces cuando un miembro del equipo de campo de Sereno notó algunos huesos del cráneo de Nigersaurus. En el transcurso de dos expediciones, se encontró suficiente material para reconstruir alrededor del 80 por ciento del esqueleto de la bestia.

¡Y qué esqueleto era! Los fósiles recién descubiertos nos dieron nuestro primer vistazo a las complicadas baterías dentales y la boca de aspiradora del dinosaurio. Sereno nombró a la especie Taqueti de Nigersaurus — como homenaje al paleontólogo Philippe Taquet — en 1999.

Los científicos probablemente habrían encontrado más restos de Nigersaurus mucho antes si no hubiera sido por la frágil estructura ósea de este animal. Para citar un estudio dirigido por Sereno de 2007, esta criatura tenía un «cráneo de peso pluma». Varios huesos en la cabeza de Nigersaurus tenían menos de 0,08 pulgadas (o 2 milímetros) de grosor.

Las rarezas no pararon ahí.

Al igual que las aves de hoy, muchos dinosaurios prehistóricos tenían huesos huecos que contenían bolsas de aire. Nigersaurus vertebrae llevó esto al extremo. Medido por volumen, algunas de sus columnas vertebrales en realidad contenían más aire que… bueno, que hueso.

Los fósiles delgados como una oblea no son las cosas más fáciles de preservar y estudiar. Pero dag nabit, ¡alguien tiene que hacerlo!

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