Oviraptor | Como funcionan las cosas

OVIRAPTOR (OHV-ih-RAP-tor)

Período: Cretácico tardío

Orden, Suborden, Familia: Saurischia, Theropoda, Caenagnathidae

Localización: Asia (Mongolia)

Longitud: 6 pies (1,8 metros)

El primer espécimen de Oviraptor fue descubierto por la expedición del Museo Americano de Historia Natural a Asia en 1923. Fue encontrado en el desierto de Gobi de Mongolia. Este es el mismo lugar donde se encontró Protoceratops. El espécimen era un cráneo casi completo junto con partes de las manos y las vértebras del cuello (huesos de la columna). Se encontró tirado junto a un nido de huevos que pudo haber pertenecido a Protoceratops. Henry Fairfield Osborn pensó que el animal pudo haber muerto mientras comía los huevos en el nido; tal vez lo había matado un progenitor enojado de Protoceratops.

Esta posible dieta de huevos llevó a Osborn a nombrar el género y la especie Oviraptor philoceratops, que significa «saqueador de huevos, amante de los ceratopsianos». Al principio se pensó que Oviraptor era un miembro de los Ornithomimidae, pero sus dedos no tenían la misma longitud y terminaban en garras fuertemente curvadas. Los ornitomímidos tenían dedos de la misma longitud y garras casi rectas.

El cráneo de Oviraptor era corto con cuencas oculares grandes, una cresta sobre el hocico y una mandíbula inferior profunda con una gran fenestra (abertura) en el medio. Al igual que los ornitomímidos, tanto la mandíbula superior como la inferior tenían forma de pico y carecían de dientes. La cresta estaba llena de senos paranasales, o cavidades, que estaban llenas de aire cuando estaba vivo. Las mandíbulas inusuales muestran que el animal tenía una dieta especializada. A diferencia de la mayoría de los terópodos, excepto los ornitomimidos, Oviraptor y otros miembros de la familia Caenagnathidae probablemente eran herbívoros (comedores de plantas).

Los especímenes descubiertos recientemente muestran que, aparte del cráneo, Oviraptor era similar a otros terópodos. Un adulto medía cerca de tres pies de alto en el hombro y cerca de seis pies de largo desde la nariz hasta la punta de la cola. Sus manos eran moderadamente largas y el animal podía usarlas para agarrar. Las largas patas traseras muestran que había sido un buen corredor. Sin dientes, correr puede haber sido su única defensa contra otros terópodos.

Desde que se descubrió el espécimen original, se han encontrado varios otros cráneos con esqueletos. Estos nuevos especímenes muestran que el tamaño de la cresta de cada animal era diferente. La cresta varía de casi ninguna a grande. Estas diferencias probablemente se deban a las diferentes edades de los animales. Esto está respaldado por el hecho de que las formas pequeñas, casi sin cresta, tenían cuencas oculares relativamente grandes, mientras que las formas con crestas grandes tenían cuencas oculares relativamente pequeñas. En muchos animales modernos, el tamaño de la cuenca del ojo en proporción al resto de la cabeza se hace más pequeño a medida que el animal envejece, por lo que lo mismo puede haber ocurrido con los dinosaurios.

Oviraptor estaba estrechamente relacionado con Caenagnathus, de Alberta. Otros parientes de Oviraptor fueron Chirostenotes y Elmisaurus.

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