Una vez que se pensó que estaba extinto, el tigre de Tasmania todavía podría estar merodeando por el planeta

Sin duda has oído hablar del demonio de Tasmania o, mejor aún, incluso has visto una versión animada del derviche giratorio en una caricatura de Looney Tunes. Pero, ¿qué pasa con el tigre de Tasmania? En realidad, ni siquiera un tigre, sino un marsupial conocido científicamente como el tilacino (Thylacinus cinocéfalo) — se cree que esta criatura se extinguió hace casi 100 años. ¿Pero lo hizo realmente? Bueno, mientras que muchos expertos creen que el último tilacino conocido murió en el zoológico de Hobart en Australia en 1936, otros afirman fervientemente que el animal todavía existe porque han visto uno o más en la naturaleza.

«La definición internacional, australiana y estatal de una especie extinta es que no ha habido evidencia confiable de la especie durante 50 años», afirma Kathryn Medlock, curadora honoraria de zoología de vertebrados en el Museo y Galería de Arte de Tasmania, en una entrevista por correo electrónico. «Según esta definición, son oficialmente una especie extinta. Aunque designados como oficialmente extintos, es difícil probar que algo es no allí en lugar de demostrar que lo es. Hay muchos casos de especies ‘redescubiertas’ después de muchos años de supuesta extinción».

Según Rick Schwartz, embajador de animales del zoológico de San Diego en California, los tigres de Tasmania se extinguieron en la década de 1930. «Desde entonces», escribió en un correo electrónico, «ha habido algunos reclamos de que se los ha visto por breves momentos en la naturaleza. Sin embargo, ninguna evidencia sustancial ha demostrado que existan en este momento».

Neil Waters del Thylacine Awareness Group de Australia no está de acuerdo. «¿Creo que el animal está extinto? No, porque he visto dos y uno me tosió/ladró en el sur de Australia en 2018», dijo a través de una entrevista por correo electrónico. «Ha habido más de 7.000 avistamientos documentados de tilacinos (o animales que parecen ser tilacinos), con la mayoría de esos avistamientos en Australia continental.

«Sin embargo, según la fórmula científica aplicada a los mamíferos, está extinto y lo ha estado desde 1936», agrega Waters. «Durante 50 años, el animal fue considerado raro y en peligro de extinción. Este hecho, de manera inconveniente, mantiene al animal como una extinción reciente, en lugar de una antigua sobre la que deberíamos perder la esperanza y olvidarnos».

El 19 de mayo de 2020, el Archivo Nacional de Cine y Sonido de Australia (NFSA) publicó un breve clip de noticiero, digitalizado en 4K, del último tilacino sobreviviente mientras acechaba su recinto en 1935:

¿Qué es exactamente un tigre de Tasmania?

«El nombre ‘tigre’ probablemente fue dado al animal por los colonos europeos debido a las rayas ligeras que iban desde la columna vertebral hacia abajo a cada lado del extremo trasero del animal», dice Schwartz. «La mayoría de la gente está de acuerdo en que el tigre de Tasmania parecía un perro mediano de pelo corto con rayas sutiles en los cuartos traseros y en la base de la cola. La cola era gruesa y musculosa en la base, más parecida a la cola de un canguro que a la de un perro. cola Las coloraciones se describieron como marrón claro y marrón amarillento, con rayas de color marrón más oscuro «.

¿Su peso? Alrededor de 45 a 70 libras (20 a 32 kilogramos), con una longitud corporal de 40 a 50 pulgadas (102 a 127 centímetros) y la cola sumando otras 20 a 24 pulgadas (51 a 61 centímetros). La mayoría medía alrededor de 2 pies de altura (0,6 metros) en el hombro.

«En nuestros tiempos modernos, solemos pensar en los marsupiales como koalas y canguros», explica Schwartz. «Sin embargo, el tigre de Tasmania tenía una serie de características únicas, siendo un carnívoro de tamaño mediano parecido a un perro que también es un marsupial. Su tamaño y características eran más similares a las de un lobo pequeño o un zorro grande. Combine eso con el patrón de rayas en la parte trasera y una cola gruesa y musculosa, similar a un canguro, y tienes un animal bastante único».

Añade Waters: «Cuando observa de cerca las huellas que encontramos, verá una y otra vez la amplia separación de los dedos de los pies y las huellas de arrastre de las garras de las enormes garras fijas en las patas delanteras del animal. La razón por la que están muy abiertas , y no como un perro, es porque los tilacinos no tienen membranas entre los dedos de los pies. Sus patas delanteras también actúan de manera similar a las manos, ya que pueden saltar o correr a cuatro patas. Como resultado, muchas de las huellas parecen que las patas delanteras están literalmente agarrando el suelo cuando se clavan en las curvas o a gran velocidad cuando persiguen a sus presas».

¿Qué llevó a la gente a pensar que están extintos?

Cuando los europeos se asentaron por primera vez, rara vez se veía al tigre de Tasmania. Sin embargo, se comenzó a culpar cada vez más al animal por los ataques a las ovejas, por lo que las empresas privadas y el gobierno de Tasmania intentaron frenar a la población estableciendo recompensas a cambio de tilacinos muertos. Sumado a su eventual extinción: la colonización de Australia provocó la erosión del hábitat del tilacino.

En la década de 1920, los avistamientos del tigre de Tasmania en la naturaleza se volvieron extremadamente raros, y en 1930, un granjero de Mawbanna llamado Wilfred (Wilf) Batty disparó y mató al último tigre de Tasmania salvaje conocido. El último tilacino fue capturado en el Valle Florentino en 1933 y trasladado al Zoológico de Hobart. El 7 de septiembre de 1936, el animal, conocido como Benjamín, murió en cautiverio. Las imágenes en blanco y negro grabadas en 1933 se volverían históricamente significativas como imágenes del tilacino final.

La Junta de Protección de Aves y Animales de Tasmania (que luego se convertiría en el Servicio de Parques Nacionales) inició una serie de búsquedas en 1937 para determinar dónde aún se podrían encontrar tilacinos. «Desafortunadamente, no se descubrió un animal vivo», dice Medlock. «La búsqueda final de esta serie fue en el área del río Jane en el oeste de Tasmania. En esta búsqueda, se descubrieron algunas huellas de tilacino en el lecho de un arroyo. Los moldes de yeso originales de estas huellas se encuentran en el Museo de Tasmania».

Avistamientos creíbles más recientes del tigre de Tasmania

«El Museo de Tasmania no recibe informes de avistamientos y no tenemos la experiencia para evaluarlos», dice Medlock. «Esto lo hace el Departamento de Industrias Primarias, Agua y Medio Ambiente. Continúan registrando los avistamientos informados y los toman en serio. Sin embargo, a menudo, los avistamientos, las películas y las fotografías se publican en los medios de comunicación a través de las personas que los informan, en lugar de que un organismo gubernamental. A lo largo de los años, ha habido varios casos de fotografías y películas que supuestamente son tilacinos en la naturaleza, pero ninguno ha sido verificado como evidencia genuina de un animal».

Waters, sin embargo, sostiene que ha habido docenas de avistamientos creíbles de tilacinos. «En realidad cientos de ellos… demasiados para nombrarlos», dice. «Uno, en particular, fue un autobús lleno de turistas en Australia Occidental en la década de 1980 que vieron al animal de cerca a plena luz del día durante un recorrido de flores silvestres.

«El hecho de que encontremos canguros sin cabeza en toda Australia es una prueba física clave de que estos animales aún persisten», agrega Waters. «Pero nadie quiere saberlo, porque siempre se culpa a los cazadores o satanistas por parte de personas mal informadas que no entienden cómo se alimentan estos animales».

Es por eso que Waters ha estado trabajando incansablemente para aumentar la conciencia pública sobre la existencia continua de este animal durante los últimos cinco años, reuniéndose con docenas de testigos y recopilando miles de declaraciones sobre avistamientos de este animal tanto en Tasmania como en Australia continental. Su trabajo aparece en el documental de 2017 «Living…The Thylacine Dream», que sigue los viajes de Waters por Australia continental para recolectar evidencia de depredación, así como historias de avistamientos de testigos que insisten en haber visto al tilacino tanto recientemente como históricamente.

Publicado originalmente: 27 de abril de 2020

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