Ancestros caníbales de tiburones devoraban a sus propias crías

La concepción de un artista de cómo se veía el Orthacanthus con forma de anguila.  Corey Ford/Stocktrek Images/Getty Images

¿Sabes cómo la gente hace esas cosas raras cuando hay un lindo bebé cerca, donde le hacen cosquillas y dicen cosas como: «Ooh, ¿quién es un lindo bebé? ¿Quién es tan lindo? ¿Quién es tan lindo que podría comérmelo?» Según un nuevo estudio, un antiguo precursor de los tiburones modernos tenía los bebés más lindos. De acuerdo, eso es un poco una extrapolación, y probablemente no sea precisa. Pero el estudio mostró que hace unos 300 millones de años, el ortacanto tiburón se dedica a la práctica de alimentarse de sus propias crías.

La práctica, conocida como «canibalismo filial», se identificó gracias a la evidencia encontrada en un coprolito de tiburón, un trozo de heces fosilizadas. Según detalla un estudio de la revista Paleontology, científicos del Trinity College Dublin descubrieron la presencia de juveniles ortacanto dientes dentro de un ortacanto coprolito. (Los científicos saben que es antiguo ortacanto caca debido a su forma única en espiral: ese antiguo tiburón con forma de anguila en realidad tenía un recto en forma de sacacorchos que le daba a sus heces una forma idiosincrásica). ortacanto Crecía hasta casi 10 pies (3 metros) de largo y era el principal depredador de los pantanos y pantanos en los que habitaba.

El fósil de coprolito se descubrió en un yacimiento de carbón en Minto, New Brunswick, Canadá, pero cuando el antiguo tiburón deambulaba, ese lugar estaba más cerca del ecuador. En ese momento, los ríos de agua dulce, los pantanos costeros y los océanos de agua salada se cruzaban, y los paleontólogos suponen que los peces del océano como el ortacanto comenzó a utilizar espacios aislados de agua dulce como viveros, donde los tiburones jóvenes estaban protegidos de otros depredadores.

«ortacanto probablemente era un poco como el tiburón toro de hoy en día», dice el autor principal Aodhán Ó Gogáin en un comunicado de prensa, «en el sentido de que podía migrar hacia adelante y hacia atrás entre pantanos costeros y mares poco profundos. Esta adaptación ecológica inusual puede haber jugado un papel importante en la colonización de los ambientes de agua dulce del interior».

Sin embargo, dicen los científicos, ortacanto puede haberse vuelto contra sus propias crías cuando escasearon otras fuentes de alimento en los pantanos de agua dulce. Y aunque la idea de las anguilas-tiburón prehistóricas consumiendo la carne de su carne puede parecer espantosa, no es tan poco común. Los animales que matan y comen a sus propias crías, o a las crías de otros de su especie, puede sonar extraño, pero no es insólito: se ha observado el mismo comportamiento en todo el reino animal y en muchos mamíferos, desde delfines hasta osos y bonobos.

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