Caimanes más gordos y felices Cortesía de aves zancudas

Puede que no sean tan unidos como Frog y Toad, pero la gran garceta (Ardea alba) y el caimán americano (Alligator mississippiensis) definitivamente se benefician de sus interacciones facilitadoras.  Jim McKinley/Momento/Getty Images

Los humanos saben desde hace mucho tiempo lo útil que es tener un amigo rico. Se harán cargo de la cuenta de la cena, tal vez lo lleven de vacaciones, incluso le darán una limosna cuando los tiempos sean difíciles.

Un nuevo artículo de PLOS ONE muestra que lo mismo puede ocurrir con el mundo animal, pero con una moneda y ventajas ligeramente diferentes. Un grupo de investigadores de Florida ha demostrado que los caimanes podrían beneficiarse de vivir debajo de los árboles de las aves que anidan fuera del alcance para llegar a un día de pago de polluelos muertos o desafortunados. No son exactamente entradas para los Knicks junto a la cancha, pero el corazón quiere lo que quiere.

Probablemente no sea una sorpresa que las aves zancudas se beneficien al crear un hábitat de anidación en los árboles cerca de los caimanes, como una forma de protegerse contra los mamíferos, como los mapaches y las zarigüeyas, que se alimentan de sus crías. (Piense en ello como tener un perro rabioso en su patio delantero, mientras usted permanece adentro; con suerte, atacará a los intrusos pero evitará que lo muerda felizmente). Mucho para las aves, pero ¿qué hay para el caimán?

El artículo descubrió que el caimán no solo está resignado al arreglo, sino que puede estar engordando y feliz por ello. Se ha demostrado que garcetas, garzas, ibis, cigüeñas y espátulas ponen más polluelos de los que pueden criar, un mecanismo utilizado por las aves en un intento de crear un sistema reproductivo robusto. Eso significa que en una batalla por la comida, uno o más de los polluelos pueden ser expulsados ​​del nido en un caso extremo de rivalidad entre hermanos. Esos polluelos, a su vez, se convierten en una cena fácil para los caimanes que merodean bajo los sitios de anidación.

El día de pago dietético es real. Uno o dos polluelos de cada nido pueden no parecer grandes, pero «multiplique esto por 1,000 nidos en una colonia, y luego multiplíquelo por unos 350 gramos por pollito, eso es mucha comida», envía un correo electrónico a Peter Frederick, profesor de ecología de la vida silvestre. y conservación en la Universidad de Florida y uno de los autores del estudio.

De los 39 caimanes muestreados, la condición corporal media (una especie de índice de masa) de los caimanes capturados cerca de las colonias de aves fue un 13 por ciento más alta que la de los capturados fuera de las colonias. Debido a que los caimanes necesitan convertir la masa corporal en huevos durante la temporada de reproducción, los investigadores creen que «los caimanes de la ‘colonia’ tienen una gran ventaja aquí sobre los caimanes que no pertenecen a la colonia», dice Frederick.

Los investigadores también especulan que las aves podrían tener una ventaja más para los caimanes hambrientos, en forma de guano. «Los excrementos producidos por una colonia son bastante impresionantes», dice Frederick. «Eso fertiliza el área de la colonia, y probablemente sea transportado por el flujo de agua fuera de la colonia. Esta fertilización puede conducir a poblaciones más grandes de peces y otras cosas que les gusta comer a los caimanes».

Los caimanes, en otras palabras, no son solo títeres que son engañados para proteger los nidos de sus vecinos. En cambio, su uso como perros guardianes de los humedales se paga con dividendos altamente nutritivos.

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