Científicos descubren por qué la piel de los elefantes está tan agrietada

manada de elefantes

A diferencia de la mayoría de las criaturas recién nacidas, los elefantes se ven geriátricos desde el útero, en gran parte gracias a su piel holgada y arrugada. Pero los elefantes no están manipulando el sistema para cobrar el Seguro Social antes de tiempo: su piel agrietada es una inteligente adaptación evolutiva que protege a los animales de los intensos rayos del sol.

Los elefantes africanos de sabana son paquidermos (basado en una palabra griega que significa «que tiene piel gruesa»), un grupo de animales grandes como hipopótamos y rinocerontes. Estos enormes animales de sangre caliente pueden pesar alrededor de 11 toneladas (9,8 toneladas métricas) y medir hasta 13 pies de altura (3,9 metros) en el hombro. En resumen, es mucha carne y hueso, todo horneado y absorbiendo el calor africano a menudo brutal. Y resulta que los elefantes no pueden sudar. ¿Ya estás sudando de simpatía?

Michel Milinkovitch, profesor del Departamento de Genética y Evolución de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Ginebra (UNIGE) y líder de grupo en el Instituto Suizo de Bioinformática SIB, dirigió un equipo de investigadores que profundizaron más en sus estudios de la epidermis del paquidermo. . Usando microscopios de luz y electrónicos, junto con modelos informáticos intrincadamente detallados, los investigadores pudieron determinar la causa de la piel escamosa. (Su investigación fue publicada en la revista Nature Communications el 2 de octubre de 2018).

Para empezar, los científicos descubrieron que la apariencia agrietada de la piel de los elefantes no es un signo de envejecimiento o encogimiento de la piel, como suele ser el caso con otras especies. Más bien, es un diseño útil que resulta de la tensión de la flexión de la piel. Estas grietas permiten que la piel retenga la humedad y la suciedad, lo que reduce los efectos nocivos del sol y evita cambios bruscos en la temperatura corporal. La barrera también protege de algunos tipos de plagas y parásitos.

La piel de elefante, a diferencia de la piel humana, es resistente al desprendimiento, por lo que las capas, particularmente la capa superior súper resistente, la estrato córneo — quedarse más tiempo antes de desprenderse. También tiene mucha más queratina (la materia que forma las uñas) que la piel humana, por lo que es más duradera. Como esta gruesa piel está sujeta al movimiento diario, como doblarse y torcerse, se arruga rápidamente, con capa tras capa de piel arrugada que actúa como un complejo sistema de canales que capturan y retienen la humedad y la suciedad.

Un primer plano de la piel de un elefante.

Entonces, cuando ves elefantes tomando el sol en charcos de agua, rociando agua y lodo de un lado a otro, no lo están haciendo solo por diversión. La sucia sustancia pegajosa se asienta en las pequeñas grietas de su piel, algunas de las cuales tienen solo un micrómetro de ancho, unas 50 veces más pequeñas de lo que el ojo humano desnudo puede detectar. Humedecida continuamente, la piel permanece permeable, lo que ayuda a los animales a mantenerse más frescos.

Curiosamente, la piel de los elefantes no se arruga al azar, sino que se agrieta en formas geométricas que se asemejan a otras vistas comunes en nuestro mundo, desde el barro seco hasta el asfalto destrozado por el calor, o incluso la rotura de rocas geométricamente precisas como la Calzada del Gigante en Irlanda. El resultado es un sistema de enfriamiento duradero que evita que estos gigantescos mamíferos se cocinen en su propia piel gruesa en los calurosos días de verano.

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