Cómo funcionan las medusas | Como funcionan las cosas

Las medusas son carnívoros — comen otros animales. Las medusas más pequeñas comen algas y otro plancton diminuto llamado zooplancton. Las medusas más grandes comen crustáceos y otros animales acuáticos más grandes. No buscan personas para atacar, su sistema nervioso es demasiado simple para hacer eso. Su picadura es tanto un mecanismo de defensa como una forma de capturar a sus presas.

Cada tentáculo de medusa está cubierto con miles de células llamadas cnidoblastoscuál casa nematocistos que contiene hilos punzantes. Cuando una medusa se encuentra con otro objeto, la presión dentro del nematocisto hace que los hilos se desenrollen. Las células punzantes saltan hacia la víctima involuntaria como diminutos dardos, disparándole veneno. El veneno es un neurotoxina diseñado para paralizar a las presas de las medusas. Aunque una medusa puede matar a un pequeño animal acuático, su picadura no suele ser mortal para los humanos. Tiende a causar dolor, erupciones en la piel, fiebre y calambres musculares. El grado de dolor y reacción a la picadura de una medusa puede depender de la especie: las medusas más grandes tienen cnidoblastos más grandes que pueden penetrar más profundamente en la piel, y algunas medusas tienen un veneno más fuerte que otras.

Una medusa varada en una playa.

Cuando estés en la playa, ten cuidado con las medusas tanto en el agua como en la arena. Incluso un tentáculo que ha sido separado de su medusa puede picar. Si te pica, primero quita los tentáculos adheridos a la piel. No laves el área con agua dulce, ya que podría liberar más veneno en tu cuerpo. En su lugar, límpielo con alcohol, amoníaco, vinagre u orina (sí, leyó bien). También puede aplicar ablandador de carne o una mezcla de bicarbonato de sodio y agua. Cualquier signo de una reacción alérgica (dificultad para respirar, urticaria, sibilancias) justifica atención médica inmediata.

Ensalada de medusas, un aperitivo común en la cocina china y asiática.

Las medusas tienen una excelente protección contra los depredadores: sus tentáculos punzantes son un fuerte elemento disuasorio y sus cuerpos transparentes las ayudan a esconderse. Algunos animales, como la tortuga boba, el pez luna y el pez espada, comen medusas. Algunos peces jóvenes realmente viven sobre o incluso en medusas. Se esconden en los tentáculos para evitar ser devorados por los depredadores hasta que maduran. Y algunas personas, especialmente en China y Japón, también comen medusas, considerándolas un manjar.

Aparte de sus picaduras ocasionales, las medusas generalmente no son una molestia. Pero en los últimos años, ciertas partes del mundo, a saber, Japón, Australia y Europa, han visto un aumento problemático en las poblaciones de medusas. Los científicos creen que el aumento en el número de medusas puede tener que ver con nutrientes adicionales en el agua, el cambio climático o la pesca en las costas. Los aumentos drásticos de la población se denominan flores. A algunos investigadores les preocupa que el aumento del número de medusas pueda competir por los recursos alimentarios con los peces y otros animales marinos y, finalmente, eliminar a las especies locales nativas. En grandes cantidades, las medusas también causan estragos en las industrias pesqueras locales al abrir agujeros en las redes de pesca y alterar otras poblaciones de peces.

Un golpe, o un pequeño grupo, de medusas.

Las medusas se desarrollan mejor en su entorno natural, pero muchos acuarios tienen tanques para medusas. Las personas que los capturan y crían en cautiverio deben tener mucho cuidado de no dañar sus frágiles cuerpos. Es más fácil recolectar medusas en la etapa de pólipo, cuando son menos vulnerables. Idealmente, deberían estar en un tanque libre de esquinas afiladas u obstáculos en los que puedan lastimarse. Además, el agua necesita fluir porque las medusas se mueven principalmente con las corrientes.

Estos son solo algunos de los muchos tipos diferentes de medusas:

Cuadro de medusas

Esta medusa parece un cuadrado con sus cuatro lados, de ahí el nombre de «caja». Esta subclase de 16 especies de medusas incluye la avispa marina. Las medusas de caja tienden a gravitar hacia las desembocaduras de los ríos y arroyos, y su picadura es muy dolorosa. Las personas que han sido picadas sin darse cuenta pueden experimentar calambres musculares intensos y dificultad para respirar.

Atolla wyvillei, una medusa de aguas profundas

Medusas de aguas profundas

El nombre de este tipo de medusa lo dice todo. Las medusas de aguas profundas viven en aguas muy profundas, hasta 23,000 pies debajo de la superficie del océano. Por lo general, son de color oscuro: marrón, violeta o negro.

Medusa Irukandji

Irukandji es un tipo de medusa de caja que se encuentra en Australia. Aunque son pequeños (aproximadamente del tamaño de una uña humana), su veneno es extremadamente tóxico. Este tipo de medusa tiene cnidoblastos en su cuerpo al igual que en sus tentáculos. La picadura del Irukandji es tan dolorosa y provoca síntomas tan graves que los científicos les han dado un nombre: Síndrome de Irjukadji. Los síntomas incluyen presión arterial alta, vómitos, dolores de cabeza, calambres y dolor extremos y una sensación de ardor. El síndrome de Irukadji puede durar hasta dos semanas y no hay antídoto. Los médicos han descubierto que las infusiones de magnesio pueden brindar cierto alivio, pero el síndrome puede ser fatal.

Una medusa luna

medusa luna

Este es el tipo de medusa que se ve con mayor frecuencia en las costas de América del Norte y Europa. Esta medusa de color rosa o azul suele vivir en aguas de unos 20 pies de profundidad. Su picadura es leve y deja un sarpullido rojo que pica.

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