¿Cómo hace un hipopótamo su propio protector solar?

Aunque la heroica aventura de Barr en el voluminoso traje de hipopótamo resultó infructuosa, algunos otros científicos han tenido mejor suerte. En lugar de cargar con una armadura, un equipo de investigadores japoneses dirigido por el profesor Yoko Saikawa recolectó muestras de sudor limpiando la cara y la espalda de un hipopótamo con una gasa absorbente y luego extrayendo los componentes químicos con agua.

Lo que encontraron fueron dos compuestos inestables y altamente ácidos, uno rojo, al que llamaron ácido hiposudóricoy una naranja, a la que llamaron ácido norhipposudórico. Aunque los dos pigmentos químicos son inestables por sí solos, cuando se secan sobre la piel del animal en presencia de mucosidad, se endurecen y permanecen durante horas. Por lo tanto, la mezcla espesa y pegajosa es lo suficientemente resistente como para sobrevivir a los remojos de los hipopótamos durante todo el día, mientras absorbe la luz solar tanto en el rango ultravioleta como en el visible. [source: Saikawa].

Cuando Saikawa y su equipo probaron los pigmentos, encontraron que el ácido hiposudórico también es un poderoso antibiótico. En concentraciones aún más bajas que las que normalmente se encuentran en la piel del animal, la alta acidez del pigmento, cientos de veces más potente que el vinagre, inhibe el crecimiento de bacterias patógenas. [source: Saikawa, Arthur].

Los poderes antisépticos del sudor del hipopótamo ayudan a explicar cómo las bestias se las arreglan para permanecer en gran parte libres de infecciones a pesar de las heridas que los machos a menudo se infligen entre sí con sus colmillos, largos dientes de marfil que pueden crecer hasta 20 pulgadas (51 centímetros) de largo. Estos dientes caninos son tan imponentes que cuando los machos quieren amenazarse unos a otros, a veces todo lo que tienen que hacer es pararse cara a cara mientras abren la boca unos impresionantes 150 grados en un proceso llamado boquiabierto [source: San Diego Zoo]. Si la vista de las mandíbulas del otro no asusta al otro, se enfrentarán cortándose el uno al otro con los dientes o balanceando sus cabezas gigantes de un lado a otro como bolas de demolición.

A pesar de los extensos (y valientes) intentos de investigarlo, mucho sigue siendo un misterio sobre el pegajoso protector solar antibiótico del hipopótamo. El equipo de Saikawa plantea la hipótesis de que el animal lo sintetiza a partir de aminoácidos (los componentes básicos de las proteínas) en presencia de oxígeno. Dado que todos los hipopótamos parecen producir los pigmentos, los científicos no creen que su «protector solar» esté relacionado con la dieta. Algunos científicos creen que incluso puede actuar como repelente de insectos, ya que las moscas parecen reacias a posarse sobre él. [source: Grossi].

Sin embargo, una cosa es segura. A pesar de su atractivo inicial, este es un protector solar con el que no querrás untarte; según Saikawa, realmente apesta. [source: Arthur].

Publicado originalmente: 22 de octubre de 2008

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