¿Cómo matan las rayas? | Como funcionan las cosas

El mundialmente famoso «cazador de cocodrilos» Steve Irwin, conocido por buscar y manejar algunos de los animales más peligrosos que existen, murió el 5 de septiembre de 2006 en un impactante accidente con una raya. Seis semanas después, una raya saltó a un barco pesquero en Florida y apuñaló en el pecho a James Bertakis, de 81 años.

La mayoría de los expertos consideran que las rayas son criaturas dóciles, que solo atacan en defensa propia. La mayoría de las lesiones en humanos relacionadas con las rayas ocurren en los tobillos y la parte inferior de las piernas, cuando alguien accidentalmente pisa una raya enterrada en la arena y el pez asustado levanta su peligrosa cola. Los funcionarios calificaron el incidente de Florida como un hecho totalmente extraño. En las primeras etapas del examen del accidente de Steve Irwin, algunos expertos plantearon la hipótesis de que las posiciones combinadas de Irwin (sobre el pez) y su camarógrafo (frente al pez) podrían haber hecho que la raya se sintiera atrapada y desencadenara un ataque defensivo; otros señalan que los ataques de mantarrayas completamente no provocados no son inauditos.

Las muertes relacionadas con mantarrayas (en humanos) son extremadamente raras, en parte porque el veneno de una mantarraya, aunque es extraordinariamente doloroso, no suele ser mortal, a menos que el golpe inicial sea en el pecho o en el área abdominal. En el caso de Irwin, la púa le atravesó el corazón. James Bertakis también fue apuñalado en el pecho y posiblemente en el corazón, pero no intentó quitárselo, lo que podría ser parte de la razón por la que sobrevivió al ataque.

Las agencias de noticias informaron que el encuentro de Irwin fue con una raya toro australiana, que se estima que pesa alrededor de 220 libras (100 kilogramos). Irwin estaba buceando en aproximadamente 6 pies (2 metros) de agua, filmando un nuevo documental titulado «Ocean’s Deadliest» en la costa de Australia. Irwin estaba nadando con una de las especies de rayas más grandes que existen: las rayas toro australianas pueden medir hasta 4 pies (1,2 metros) de ancho y 8 pies (2,4 metros) de largo, pero todas las rayas usan el mismo mecanismo de ataque independientemente de su tamaño. El mecanismo se llama picadura, de hasta 8 pulgadas (20 cm) de largo en una raya toro, ubicada cerca de la base de la cola. La picadura contiene un agudo columna vertebral con bordes dentados, o púas, que miran hacia el cuerpo del pez. Hay un glándula venenosa en la base de la columna vertebral y una membrana vaina que cubre todo el mecanismo de la picadura.

rayo toro australiano

Cuando una raya ataca, necesita estar frente a su víctima, porque todo lo que hace es voltear su larga cola hacia arriba sobre su cuerpo para que golpee lo que esté frente a ella. La raya no tiene control directo sobre el mecanismo del aguijón, solo sobre la cola. En la mayoría de los casos, cuando la picadura entra en el cuerpo de una persona, la presión hace que se rompa la cubierta protectora. Cuando la vaina se rompe, los bordes afilados y dentados de la columna vertebral se hunden y el veneno fluye hacia la herida.

El veneno de una raya no es necesariamente fatal, pero duele mucho. Está compuesto por las enzimas 5-nucleotidasa y fosfodiesterasa y el neurotransmisor serotonina. La serotonina hace que el músculo liso se contraiga severamente, y es este componente el que hace que el veneno sea tan doloroso. Las enzimas causan la muerte de tejidos y células. Si el veneno se introduce en un área como el tobillo, por lo general se puede tratar. El calor descompone el veneno de la raya y limita la cantidad de daño que puede causar. Si no se trata lo suficientemente rápido, podría ser necesaria la amputación. Pero si el veneno ingresa al abdomen o la cavidad torácica, la muerte del tejido resultante puede ser fatal debido a los órganos principales ubicados en las cercanías. Si la espiga entra en el corazón, como se informó en el caso del accidente de Steve Irwin, los resultados suelen ser fatales.

Si bien el veneno de una raya puede causar daños graves, la parte más destructiva del mecanismo de la picadura en realidad pueden ser las púas en la columna vertebral. La punta afilada de la picadura entra en una persona con bastante suavidad, pero su salida es más o menos equivalente a retroceder sobre esas hojas de «daño severo a los neumáticos». Recuerda que las puntas de las púas miran hacia la raya. Incluso si el veneno no estuviera involucrado en absoluto, sacar la punta del pecho o el abdomen de un humano podría ser suficiente para causar la muerte por el desgarro masivo de tejido que resulta.

Publicado originalmente: 21 de mayo de 2008

Deja un comentario