¿Cómo se reproducen las anguilas? | Como funcionan las cosas

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En línea, se ha convertido en una pregunta frecuente. ¿Cómo hacen las anguilas, esos peces alargados que se retuercen que quizás hayas visto en un acuario o en un restaurante de mariscos, para hacer anguilas bebé? En otras palabras, como se reproducen las anguilas?

La gente ha estudiado a las criaturas durante literalmente miles de años, pero incluso después de todo este tiempo, algunos aspectos de su vida reproductiva siguen siendo un misterio.

Para ponerse flaco reproducción de anguila, hablamos con una experta: Caroline Durif, ecologista del Instituto de Investigación Marina en Storebø, Noruega, que estudia los hábitos de estos increíbles peces. Esto es lo que aprendimos.

¿Qué es exactamente una anguila?

Llamar a algo una «anguila» no lo convierte en uno, per se. Seguro que has oído hablar de la anguila eléctrica sudamericana (electrophorus electricus). A pesar de su nombre común, ese pez dramático no es realmente una anguila. En cambio, es un pariente de la carpa bizarro que está clasificado como un «pez cuchillo».

El orden Anguilliformes contiene todas las anguilas «verdaderas» del mundo. Existen más de 800 especies, incluidas las morenas (ya sabes, las compañeras de Úrsula de «La Sirenita»), los congrios y las bien llamadas anguilas espaguetis.

Generalmente delgadas y alargadas, las anguilas verdaderas no tienen aletas pélvicas, que son apéndices gemelos que a menudo se encuentran en la parte inferior del vientre de otros peces. Anguilliformes puede ser sin escamas; muchas especies se sienten resbaladizas al tacto.

Independientemente de su textura, el agua salada es el hábitat preferido de la mayoría de las anguilas. Sin embargo, hay 19 especies de las llamadas «anguilas de agua dulce», también conocidas como «anguilidos”, que pasan gran parte de su vida lejos de ambientes salados. “Se reproducen en el mar y crecen en agua dulce”, explica Durif en una entrevista en video.

De esas 19 especies, las tres más conocidas son quizás la anguila europea (anguila anguila), la anguila americana (Rostrata de Anguila) y la anguila japonesa (Anguila japónica).

Etapas tempranas de la vida de una anguila

Decir que estos peces tienen un ciclo de vida complejo es quedarse corto. Si sobrevive para alcanzar la madurez sexual, una anguila de agua dulce habrá pasado por cinco etapas distintas. Con cada nueva fase, el animal experimenta tanto una transformación física como un cambio en su estilo de vida.

«El primero [stage] se llama larva de leptocéfalo. Se llaman leptocéfalos porque ‘lepto‘ significa hoja y ‘cefalo‘ significa cabeza», dice Durif.

Fiel a su nombre, las larvas recién nacidas tienen cuerpos en forma de hoja que parecen anchos y de perfil aplanado. (En la jerga técnica, sus cuerpos están «comprimidos lateralmente».) Al ser casi transparentes, también están muy bien camuflados: imagínese tratando de recuperar una lente de contacto perdida del fondo de una piscina.

Las larvas de Leptocephalus son animales oceánicos. Eventualmente, sin embargo, el instinto los empuja a encontrar un cambio de escenario, que es donde ocurre el cambio a la segunda fase del ciclo de vida.

«Para el anguilidos, migran grandes distancias, van a la deriva a través de la Corriente del Golfo. Luego, cuando llegan a la plataforma continental, se metamorfosean en anguilas de cristal», nos dice Durif. Las anguilas de cristal siguen siendo (más o menos) transparentes, pero en comparación son más largas y delgadas.

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Madurez de la anguila

Sentirse «atraído por el agua dulce», en palabras de Durif, el próximo paso para la mayoría angustioso anguilas de cristal es dirigirse tierra adentro viajando río arriba.

Eso nos lleva a la etapa de vida No. 3: «anguilas amarillas». A diferencia de las larvas transparentes y las angulas, estos individuos tienen pigmento corporal, con una tez general amarillenta. No es el último cambio de color por el que pasará el pez.

«Cuando están listos, se convierten en anguilas plateadas, que es como la pubertad», dice Durif. «Los llamamos ‘plateados’ porque tienen un vientre plateado y un área dorsal negra… Es una adaptación a la depredación».

El cambio no ocurre de la noche a la mañana. La transición de una anguila amarilla a una anguila plateada puede llevar 20 o 30 años. Una vez que finalmente termina el proceso, regresan a sus raíces y se dirigen hacia el mar. Solo entonces las anguilas pueden alcanzar la madurez sexual, la quinta y última etapa de su ciclo de vida.

Los últimos días de una anguila

Para citar un artículo de 2021 (en coautoría de Durif) que se publicó en la revista Fish and Fisheries, no sabemos mucho sobre la etapa reproductiva de angustioso anguilas «porque las anguilas sexualmente maduras nunca han sido capturadas vivas en la naturaleza

Asimismo, nadie ha observado el desove de estas anguilas en su hábitat natural. Los científicos aún tienen que atrapar salvajes anguilidos «en el acto», si se quiere.

Pase lo que pase, los expertos creen que las anguilas de agua dulce mueren poco después del apareamiento. Investigadores de laboratorio han logrado inducir la madurez sexual en anguilas plateadas inyectándoles hormonas.

Después de la transición, su salud empeora. «Los huesos se descalcifican como una mujer durante la menopausia. Es muy interesante, en realidad. Y luego su tracto digestivo, su intestino, retrocede», explica Durif.

Tal vez eso es igual de bien. Las anguilas de agua dulce en edad reproductiva se reúnen en lugares donde sus opciones de alimentación habituales (insectos y peces pequeños) probablemente sean escasas o inexistentes.

Cuentos del Mar de los Sargazos

En el Océano Atlántico, hay una región llamada Mar de los Sargazos. A diferencia del Mediterráneo, el Rojo y la mayoría de los otros mares, este no está bordeado por ninguna masa de tierra. En cambio, sus peculiares fronteras están formadas por fuertes corrientes oceánicas.

Tanto las anguilas americanas como las europeas vienen aquí a reproducirse. La investigación sugiere que podrían usar campos magnéticos como herramienta de navegación.

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A medio mundo de distancia, las anguilas de agua dulce que viven en el Océano Pacífico y sus alrededores tienen sus propias áreas de desove. Se cree que la anguila japonesa se reproduce en un sitio al oeste de las Islas Marianas. Otras especies podrían estar procreando en algún lugar entre Nueva Caledonia y Fiji.

«La anguila europea tiene la migración más larga», nos dice Durif, con algunos individuos que cruzan aproximadamente 4971 millas (8000 kilómetros) para llegar al Mar de los Sargazos desde Noruega.

Las anguilas liberan sus huevos bajo el agua, para ser fertilizados por nubes de esperma expulsados. Eso se aplica tanto a las anguilas de agua dulce como a las especies de agua no dulce, como las morenas y los congrios.

Hablando de eso, Durif dice que «sabemos incluso menos sobre los congrios que angustioso anguilas» en lo que respecta a la reproducción. «Creemos que hay al menos un área de desove, tal vez en el Mediterráneo». Con suerte, la investigación futura arrojará algo de luz sobre sus vidas privadas.

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