¿Cuál es la diferencia entre un gato montés y un lince?

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Los taxónomos trabajan de formas misteriosas. Según ellos, todos en esta Tierra, desde el vecino tatuado de al lado y su novia de cabello azul hasta los budistas devotos y los sherpas del otro lado del mundo, pertenecen a una sola especie llamada Homo sapiens. Sin embargo, los animales que parecen imágenes casi especulares entre sí se agrupan como especies separadas.

Tome el gato montés y el lince, por ejemplo. El primero es un gato de tamaño mediano con orejas largas y peludas y una cola corta y ondulada, mientras que el segundo es un gato de tamaño mediano con orejas largas y peludas y una cola corta y ondulada. Sin embargo, fueron abofeteados con diferentes nombres y asignados a diferentes especies. Entonces, ¿qué da?

Lo creas o no, hay un método para la locura. Si bien los gatos monteses y los linces son especies separadas, pertenecen al mismo género, el Lince género. Hay cuatro especies diferentes que pertenecen a este grupo, tres de las cuales comparten el nombre de familia: el lince euroasiático, el lince español (o ibérico) y el lince canadiense. El cuarto miembro, el gato nativo más común de América del Norte, es el gato montés mencionado anteriormente.

El lince euroasiático (la más numerosa y extendida de las cuatro especies) se puede encontrar en toda Europa occidental y el norte de Asia, mientras que el lince español (la más rara de las cuatro) se encuentra solo en España y Portugal. El lince canadiense vive principalmente en Canadá y en un puñado de estados del norte de EE. UU., incluidos Maine, Minnesota, Montana, Wyoming y Washington.

Si bien las tres especies que llevan el nombre de la familia superan en número al gato montés en términos de propagación global, el gato montés domina el continente de América del Norte. Esto se debe a que el lince prefiere las áreas boscosas, ya que allí es donde vive su principal fuente de alimento, la liebre americana. El gato montés tolera un hábitat más variado, desde marismas y áreas pantanosas en la parte sur del continente, desierto y matorrales en las regiones occidentales hasta áreas montañosas y boscosas en el norte. La única área donde coexisten el lince canadiense y el gato montés es a lo largo de la frontera entre Estados Unidos y Canadá.

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Dado que incluso las tres especies de linces varían un poco en cuanto a tamaño y apariencia, puede ser difícil hacer amplias generalizaciones sobre las diferencias entre ellas y los gatos monteses. Por ejemplo, una subespecie de lince euroasiático (llamada lince siberiano) puede pesar hasta 84 libras (38 kilogramos), mucho más que el peso promedio del lince de 18 a 60 libras (8 a 27 kilogramos). [source: San Diego Zoo]. No obstante, existen diferencias.

Para empezar, el gato montés se parece un poco más a un gato doméstico demasiado grande que a un lince. Con mechones de pelo extralargos en las orejas y una melena peluda alrededor de las mejillas, el lince adquiere una apariencia de otro mundo. Los largos mechones negros de las orejas, que pueden llegar a medir casi una pulgada (2,5 centímetros) de largo, actúan como excelentes audífonos, lo que le permite al ágil gato captar los suaves pasos de su presa. [source: San Diego Zoo].

Un lince también tiene pies más grandes y piernas más largas que un gato montés para ayudarlo a navegar por la nieve profunda común en su área de distribución. Sus patas grandes y peludas actúan como raquetas de nieve para ayudar a este felino a perseguir la comida en el invierno. Gran parte del tiempo, ese alimento consiste en liebres con raquetas de nieve. Entre el 60 y el 90 por ciento de la dieta del lince canadiense se compone de liebres. [source: Why Evolution is True].

El lince moruno, también especialista en la caza del conejo y la liebre, se ha visto reducida a una población de unos 300 individuos como consecuencia del descenso de la cunicultura. Una vez al borde de la extinción, la población en España y Portugal se ha elevado a alrededor de 1.111 individuos. La variedad euroasiática más grande no es tan exigente y se sabe que se da un festín con renos de tres a cuatro veces su tamaño. [source: San Diego Zoo].

El gato montés tiene una dieta más variada que sus primos amantes de los conejos y las liebres, y se complementa con pequeñas presas como pájaros y ratones. El sigiloso gato también puede derribar animales más grandes, como ciervos, con un salto de unos 10 pies (3 metros) [source: National Geographic].

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Es bueno que los gatos monteses no sientan la misma atracción por las liebres con raquetas de nieve, ya que a sus patas más pequeñas no les iría tan bien en la nieve. Sus pelajes también son más cortos y con más manchas que los de los linces y van desde el gris claro hasta el marrón más común. Los linces, con la excepción del lince español moteado, carecen de un patrón en su pelaje largo, espeso y mayormente gris.

Por supuesto, un artículo sobre gatos monteses no estaría completo sin mencionar sus colas cortas y redondeadas que parecen estar cortadas o «meneadas». Si bien ambos gatos tienen el característico tipo de cola con corte de pelo que salió mal, el gato montés tiene bandas negras. También es negra en la parte superior de la punta y blanca en la parte inferior, mientras que la cola del lince carece de bandas y es completamente negra en la punta.

Una forma final de detectar la diferencia entre los gatos monteses y los linces tiene que ver con el comportamiento. Aunque ambas especies (a excepción del lince español más grande) tienen aproximadamente el mismo tamaño, los gatos monteses parecen tener más actitud. Incluso se han ganado el apodo de «spitfires of the Animal Kingdom» debido a su feroz estilo de caza y comportamiento audaz. [source: San Diego Zoo].

Entonces, ya sea que esté observando desde lejos o de cerca, ahora sabe lo que estaban pensando esos taxónomos locos.

Publicado originalmente: 20 de octubre de 2008

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