¿Cuál es la diferencia entre un tritón y una salamandra?

Si alguna vez has ido de excursión o de mochilero al este del río Mississippi, es posible que hayas visto un pequeño anfibio llamado Notophthalmus viridescens, o el tritón oriental.

«Pequeño» es la palabra operativa aquí. Aproximadamente de 3 a 5 pulgadas (7,6 a 12,7 centímetros) de largo, el tritón oriental podría enroscarse en la palma de su mano.

Los tritones orientales comienzan como larvas. Al nacer, salen de sus huevos en aguas tranquilas y frescas. Aquí es también donde pasarán la mayor parte de su tiempo como adultos. Pero algo extraño sucede durante la adolescencia.

Entre las edades de 3 y 4 semanas, muchas de estas larvas de tritón se convierten en «manchas rojas». Es una fase temporal, marcada por cambios físicos que influyen en el comportamiento. Adolescentes humanos, ya sabes de lo que estamos hablando.

Los pies rojos tienen una piel áspera de color naranja brillante y dedos sin membrana. Abandonando los frescos estanques de su infancia, se convierten en marineros de agua dulce que pasan el rato en los suelos de los bosques o en los prados cubiertos de musgo. Con la madurez, la piel se humedece. El naranja se desvanece en un tono verde opaco. Y la cola adquiere más forma de paleta, lo que la convierte en una herramienta perfecta para nadar. Lo que una vez fue un eft rastrero se ha convertido en un adulto acuático, un tritón adulto listo para reproducirse.

Antes de regresar al agua, los tritones orientales jóvenes se confunden fácilmente con una especie más grande y no relacionada: la salamandra roja (Pseudotriton ruber). Encontrado en muchos de los mismos estados, es otro anfibio con manchas, cuatro patas y una cola larga.

Ah, y déjà vu, viene en un color rojo anaranjado. (Algunas veces.)

Entonces, ¿por qué llamamos a un animal «tritón» y al otro «salamandra»? ¿Y qué separa a los primeros de los segundos?

La vida en dos mundos

«La respuesta simple es que todos los tritones son salamandras, pero no todas las salamandras son tritones», dice el herpetólogo y autor Whit Gibbons en un correo electrónico.

Las salamandras se clasifican como anfibios. Como todos los demás anfibios (es decir, las ranas), tienen columna vertebral y corazones de tres cámaras.

Otros rasgos son superficiales. Los anfibios tienden a carecer de escamas, por ejemplo. También son capaces de respirar a través de varios medios diferentes. Algunas especies tienen pulmones, otras usan branquias plumosas y muchas absorben oxígeno directamente a través de la piel. Emplear los tres métodos a la vez no es insólito.

La palabra «anfibio» proviene de un término griego que significa «doble vida». Aparte de las especies totalmente acuáticas, la mayoría de los anfibios dividen su vida entre la tierra y el agua. De ahí el nombre.

Las guías de campo tienden a llamar a los anfibios «de sangre fría». A diferencia de los mamíferos, no pueden producir calor corporal internamente ni mantener una temperatura corporal constante. En cambio, tienen que obtener calor de su entorno.

Pero «sangre fría» es en realidad solo una descripción informal. No es una etiqueta que usan los biólogos cuando hablan entre ellos; si quiere obtener información técnica, los anfibios se denominan con mayor precisión «poiquilotermos ectotérmicos».

La palabra «tritón» también es algo informal. Al menos científicamente.

Todo en la «Subfamilia»

David Wake es profesor de biología integrativa en la Universidad de California, Berkeley y director del Proyecto AmphibiaWeb, una base de datos virtual de anfibios.

«Newt es un término limitado que se origina en el inglés medio nuevoque es un doblete de efte«, dice Wake en un intercambio de correo electrónico por separado. «Es un término», agrega, «que no tiene significado científico y es un vestigio de la Edad Media».

Las salamandras se dividen en 10 familias. Uno de estos es conocido como Salamandridae. Extendidos en Europa, los salamandridos también residen en partes del este de Asia y el extremo norte de África. En el hemisferio occidental, algunas especies viven a lo largo de la costa del Pacífico de América del Norte. Otros son bastante comunes en el lado opuesto del continente.

La familia Salamdridae es lo suficientemente grande como para tener sus propias subfamilias. De lejos, el más grande es el llamado Pleurodelinae, un grupo que incluye 109 especies diferentes.

Por tradición popular, la etiqueta «tritón» se ha reservado para varias salamandras de la subfamilia Pleurodelinae.

Entonces, volviendo a la pregunta que planteamos anteriormente, nuestro amigo el tritón oriental es miembro de Pleurodelinae. La salamandra roja no lo es.

Gibbons dice que muchos tritones euroasiáticos «como los tritones vientre de fuego, los tritones emperador, los tritones verrugosos, los tritones jaspeados y los tritones nudosos de cola roja» se han vuelto populares en el comercio de mascotas.

Es menos probable que la tienda de mascotas de su vecindario venda especies de tritones de América del Norte. Según Gibbons, esos animales del Nuevo Mundo «se denominan ‘tritones’ en lugar de ‘salamandras’ debido a la familiaridad general [with] el nombre por la población dentro de su región geográfica».

Pulmones y toxinas

A pesar de su estatus no oficial como grupo, los tritones tienden a compartir algunos rasgos clave.

Recuerde la salamandra roja (es decir, Pseudotriton ruber)? Bueno, como muchas otras salamandras, no posee pulmones. Pero los tritones desarrollan pulmones a medida que crecen. Además, muchos tritones tienen una piel más áspera que la típica salamandra.

Esa no es una regla estricta: Wake dice salamandras en el género paquitritón se llaman tritones a pesar de ser «totalmente acuáticos y de piel suave».

«No hay que tener en cuenta el gusto», observa Wake.

Hablando de sabor, Gibbon nos dice que los tritones a menudo albergan «glándulas venenosas en la piel que los hacen leve o altamente tóxicos para otros animales, incluidos los humanos». No busque más allá de los tritones del Pacífico del oeste de América del Norte (género: Tarichá).

«La piel de los anfibios está cargada de diferentes tipos de toxinas, siendo la más potente la tetrodotoxina, la toxina del pez globo», dice Wake.

¿Qué tan potentes estamos hablando? La tetrodotoxina (TTX para abreviar) es más tóxica para las personas que el cianuro. Más de 1000 veces más tóxico, de hecho.

Una guerra fría, en letra pequeña

Los tritones del Pacífico usan tetrodotoxina para protegerse de los depredadores. Un solo tritón de piel áspera (Taricha granulosa) lleva suficiente TTX para matar a más de 2000 martines pescadores, 200 garzas, ¡o 100 personas!

Sin embargo, el arma química no siempre es efectiva. Las serpientes de liga comunes que viven en el área de distribución natural de este tritón pueden tragarse a los animales tóxicos y vivir para contarlo. Su resistencia TTX desencadenó un juego de superioridad evolutiva.

Los tritones de piel áspera son pequeños y lentos, no son capaces de luchar ni de huir. Las defensas químicas son fundamentales para su supervivencia como especie. Entonces, la presencia de ligas tolerantes a TTX fue un verdadero cambio de juego. La selección natural empujó a los tritones a repeler a estas serpientes aumentando sus niveles de toxicidad.

En respuesta, las generaciones posteriores de ligas se convirtieron en aún más resistente a TTX. Cualquiera que haya nacido durante la Guerra Fría debería saber adónde va esto. En poco tiempo, los tritones absurdamente tóxicos se enfrentaron a serpientes de liga que podían soportar cantidades increíblemente altas de TTX.

Una mayor toxicidad provocó una mayor tolerancia, y viceversa. El ciclo siguió y siguió, en espiral hacia una carrera armamentista biológica entre las dos especies que aún continúa en la actualidad. La escalada es una gran cosa.

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