¿Cuál es la mejor manera de quitar las púas de puercoespín?

Si estás caminando por el bosque y escuchas un traqueteo cerca, camina con cuidado. Es posible que estés en presencia de un puercoespín amenazado. De la misma manera que las serpientes de cascabel en el desierto sacuden la cola antes de atacar, los puercoespines pueden mostrar y susurrar sus púas para advertir a un depredador potencial que retroceda. Si la amenaza sigue avanzando, puede acabar con la cara llena de estos pelos de púas. Y estos pequeños animales no necesitan apuntar perfectamente para empujar a los depredadores, ya que están protegidos con 30,000 púas en promedio, que cubren todo el cuerpo excepto la cara, las extremidades internas y el vientre.

Los puercoespines, que se extienden por toda América del Norte, a excepción de los estados del sureste y las Grandes Llanuras, generalmente viven en bosques llenos de árboles con conos. Son los únicos mamíferos en América del Norte con púas. [source: Feldhamer et al]. Estos roedores no usan sus mechones puntiagudos para cazar, ya que son herbívoros y comen principalmente la corteza y el follaje del interior de los árboles. En cambio, estas púas sirven principalmente para propósitos defensivos, protegiendo a los puercoespines de los depredadores y permitiéndoles pelear decentemente si son desafiados.

Además de usarse como arma real, las púas de puercoespín sirven como parte del elaborado sistema de advertencia del animal. Están marcados con una pigmentación blanca que contrasta con el pelaje más oscuro del puercoespín, lo que los hace más visibles para cualquier animal potencialmente amenazador durante la noche, cuando los puercoespines están más activos [source: Feldhamer et al]. Además, estos pelos de púas transmiten un mensaje olfativo cuando el roedor se perturba. Las glándulas sebáceas del puercoespín producen un olor que se secreta en un parche de piel llamado rosetónubicado en su espalda baja [source: Roze]. Cuando está enojado, las púas sobre la roseta emiten un olor acre hormonal. Otros animales como los ciervos tienen pelos especiales, denominados osmetrichia, que realizan tareas similares de difusión de olores [source: ­Roze].

Además de pelo interior corto y grueso, pelos protectores más largos y pelo sensible al movimiento vibrisas, o bigotes, los puercoespines tienen miles de púas que quedan planas cuando el animal está relajado y se ponen de punta cuando se siente amenazado. Las púas varían en tamaño desde media pulgada hasta 4 pulgadas (1,2 a 10 centímetros) de largo. A pesar de su apariencia, las púas son pelos realmente especializados. Una pluma consta de un folículo que se adhiere a la piel, un eje con un interior esponjoso y la punta de púas notoria. Si observa detenidamente la punta, verá múltiples capas de púas que hacen que la pluma se incruste más profundamente en la piel de la víctima después de la penetración.

Pero a veces, los puercoespines pueden ser víctimas de sus propios trucos defensivos.

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