¿Cuántas patas tiene realmente un milpiés?

milpiés

Comencemos con lo básico: los milpiés no son gusanos, ni son insectos. Los insectos tienen seis patas y, obviamente, los milpiés tienen muchas más. ¿Exactamente cuántos más?

Si crees que la respuesta es 994, te equivocas, amigo.

Resulta que los científicos no eligieron el prefijo latino en su nombre, «milli-«, que significa 1000, como una forma de transmitir la cantidad precisa de patas que tienen estos organismos. Su apodo coloquial «mil piernas» tampoco es exacto.

«Supongo que las personas que vieron estas cosas y pensaron en nombres comunes dijeron: ‘Hombre, esas son muchas piernas'», dice Derek Hennen, Ph.D. candidato en entomología en Virginia Tech que estudia milpiés. «Es un poco confuso, y es lo mismo con los ciempiés. Solo se trata del hecho de que son muy largos».

Los milpiés pertenecen a un filo de organismos llamados artrópodos, una categoría que incluye invertebrados tan diversos como arañas, escorpiones y mariposas. Todos los artrópodos tienen en común un exoesqueleto duro, cuerpos segmentados y patas articuladas. Lo que distingue a los milpiés es que para cada segmento de su cuerpo, tienen dos pares de patas, en lugar de un par como verías con, digamos, ciempiés. Esto dio paso al nombre más preciso utilizado por los científicos: diplopodaque significa «pie doble».

Tener tantas patas es parte de lo que hace que los milpiés sean tan adaptables. La evidencia fósil sugiere que los milpiés se encontraban entre los primeros animales terrestres, lo que significa que han existido durante unos 400 millones de años.

En el período de las coníferas, hace unos 300 millones de años, una especie de milpiés conocida como artropleura creció a un enorme 6,6 pies (2 metros) de largo y 1,6 pies (0,5 metros) de ancho. Hoy en día, los milpiés varían en tamaño desde 0,1 pulgadas (3 milímetros) hasta aproximadamente 11 pulgadas (0,3 metros). Hasta ahora, los científicos han descubierto alrededor de 12 000 especies en todos los continentes excepto en la Antártida, pero estiman que podría haber hasta 80 000 especies.

«Cada estado tiene algunos milpiés que ocurren solo allí y en ningún otro lugar», dice Hennen, quien los ama tanto que tiene una cuenta de Twitter. (@DearMillipede) en todas las cosas milpiés.

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