Esa mancha en la playa es cerdo de mar

Cerdo de mar en la playa

¿Alguna vez has estado caminando por la orilla del mar y te has encontrado con un objeto que se parece un poco a un órgano alienígena ahogado por arena o un pequeño mamífero que se ha vuelto del revés? Tal vez aburriste este evento con filosofía, pensando para ti mismo, ¿Qué es el océano sino un vasto contenedor lleno hasta el borde de manchas misteriosas? Esto podría ser un páncreas de delfín o un trozo del cerebro de Jimmy Hoffa o un vómito de manatí extremadamente firme.. ¡Qué mundo! O tal vez el encuentro todavía persigue tus sueños como la muñeca espeluznante que viste una vez en Goodwill. De cualquier manera, es posible que la chatarra gelatinosa que encontraste fuera cerdo de mar.

El cerdo de mar es el nombre común de un tunicado, el invertebrado más común del océano, aunque inexplicablemente más complicado. Hoy en día existen alrededor de 3.000 especies de tunicados, que pasan las horas filtrando pequeñas partículas de comida de su entorno al bombear agua y expulsarla. Por esta razón, también se les llama chorros de mar, lo que tiene sentido. Se les llama cerdo de mar porque alguien con poder de nombrar una vez pensó que se parecían a pequeñas losas de grasa de cerdo, lo que a veces hacen, pero no siempre.

Los tunicados vienen en una variedad de formas (barriles, botellas, bolas), texturas (desde sesos hasta masilla picada) y colores (lavanda, rojo intenso, beige, azul translúcido), la mayoría de los cuales nunca podrían confundirse con un producto de cerdo. Pero en el caso de la mayoría de los tunicados, el color que estás viendo es en realidad un traje viscoso, o «túnica», usado por una colonia de pequeñas criaturas llamadas zooides. Aunque algunos tunicados son solitarios (no coloniales) y otros son pelágicos (lo que significa que se desplazan a la deriva en aguas abiertas), la mayoría de estos organismos encuentran fuerza en números, cementados al fondo del mar, por lo general no más profundos de 660 pies (200 metros) bajo la superficie, en su bolsa protectora. Simplemente se encuentran cuando son bebés, se acurrucan y se comen la vida en su pequeña y pegajosa cooperativa de viviendas. Los que encuentras en la playa probablemente fueron arrancados de sus hogares durante una tormenta.

Colonia de tunicados amarillos

Lo que les falta a los tunicados en la vida diaria aventurera, lo compensan en una historia de vida fascinante y única. Son hermafroditas, lo cual no es tan inusual, pero evitan la autofecundación a través de una variedad de mecanismos, dependiendo de la especie, que incluyen la transmisión de espermatozoides y óvulos en diferentes momentos, e incluso formulan sus gametos de tal manera que rechazan El uno al otro. Pero quizás lo más extraño de los tunicados es que en realidad se los considera cordados, aunque los adultos no tienen columna vertebral.

Atrapadas en algún lugar en el fangoso área intermedia entre vertebrados e invertebrados, las larvas de cerdo de mar pasan la primera parte de sus vidas pareciéndose mucho a los renacuajos: tienen cola y notocorda. Cuando están listos, nadan hasta el fondo del océano, encuentran una buena colonia con la que pasar el rato, o un buen trozo de roca, y se adhieren con unas glándulas pegajosas en la parte delantera de la cabeza. En este punto, la mayoría de las especies pierden la cola y la notocorda (todas excepto una clase de tunicado que flota libremente llamado Larvacae, que conserva sus características del filo Chordata), y se sientan a chorros de agua por el resto de sus vidas.

Entonces, la próxima vez que veas un poco de cerdo marino en la playa, ten un poco de respeto: ¡después de todo, es un cordado como tú!

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