Esta rara jirafa está perdiendo más de su color cada año

Esta jirafa tiene la misma condición de piel que Michael Jackson.  Nuevo científico/YouTube

Un leopardo no puede cambiar sus manchas, pero parece que una jirafa sí puede. Y esto tiene a los científicos rascándose la cabeza sobre una jirafa de Rothschild que cambia de color vagando por una reserva natural en Kenia.

Con el tiempo, la piel de la jirafa macho ha ido perdiendo lentamente su pigmento. Lo que comenzó como unas pocas manchas blancas se ha extendido hasta convertirse en una capa cada vez más blanca que cubre al menos un tercio del cuerpo del animal.

La metamorfosis no era obvia al principio. La jirafa de Rothschild ya es conocida por sus distintivas «medias», un término que se usa para describir las piernas de color crema sin marcas. Es una de las formas más inmediatas de distinguir a la subespecie de los parientes de las otras ocho subespecies a las que puede pertenecer una jirafa (nubia, reticulada, Kordofan, Maasai, sudafricana, africana occidental y rodesiana) que tienen marcas reveladoras. que revelan sus grupos familiares.

En 2009, cuando Zoe Muller, bióloga de vida silvestre y fundadora del grupo de investigación y conservación Rothschild’s Giraffe Project, comenzó a fotografiar a la jirafa macho, nada parecía estar mal. Sin embargo, poco después de tomar las primeras fotos del animal, aparecieron algunas manchas blancas en el pelaje de la jirafa. Muller continúa documentando a la jirafa, tomando más de 430 fotografías de ella en los últimos siete años.

Las manchas blancas en el pelaje de la jirafa continuaron extendiéndose, algo que nunca antes se había documentado, dijo Muller a New Scientist en una entrevista. Sus hallazgos se publicaron en la edición de mayo de 2016 de African Journal of Ecology.

Inicialmente, Muller se preguntó si una condición de la piel era la culpable de la apariencia descolorida de la jirafa. Notó que el animal pasaba demasiado tiempo parado en grandes arbustos y usando las ramas para rascarse la cabeza y el cuello, que es donde el desvanecimiento del color se hizo evidente por primera vez. Si la culpa fuera de una infección, podría significar un desastre para la población de jirafas de Rothschild, que se encuentra en un nivel crítico: menos de 1100 jirafas de Rothschild viven en la naturaleza.

Finalmente se determinó que la jirafa tenía una condición de la piel conocida como vitíligo que hace que la piel pierda su pigmento. Aunque no se había registrado en jirafas antes del descubrimiento de Muller, el vitíligo afecta a otras especies de mamíferos con pezuñas, desde búfalos hasta caballos árabes. También es la misma condición para aclarar la piel que experimentó el difunto Michael Jackson.

Para la jirafa de Rothschild, una vida sin manchas para usar como camuflaje sería corta. La incapacidad de esconderse efectivamente de los depredadores sería una clara desventaja. Afortunadamente para esta jirafa cada vez más blanca, Muller dijo que rara vez hay depredadores en la reserva natural de Kenia que llama hogar.

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