Hay una razón apestosa por la que las aves marinas comen plástico

Una gaviota andina juvenil toma una tina de plástico en su pico.  Un nuevo estudio explica por qué las aves comen tanto plástico.  Precio de Rick/imágenes falsas

No son exactamente las notas de mora con matices de roble, pero los científicos marinos llamaron recientemente a los químicos del vino para ayudar a determinar por qué el plástico huele a comida para las aves marinas. Los químicos descubrieron que el plástico que queda en el océano tiene un indicio del compuesto de azufre sulfuro de dimetilo, o DMS, una sustancia química liberada por las algas. Y a pesar de que es apestoso (el olor de DMS se ha comparado con el de las coles podridas), ese olor es como una campana de cena para algunas aves marinas súper olfateadoras de pico largo.

El estudio, publicado en Science Advances, examinó por qué algunas aves marinas confunden el plástico con la comida. Resulta que DMS es un olor que asocian con el aroma de la comida. Una vez que se dan cuenta de que no han encontrado comida, es demasiado tarde. Tienen los mocos y la barriga llena de plástico. El estudio también explica por qué algunas especies, como los petreles, los albatros y otras narices tuberosas, son más propensas a atracones de plástico que otras.

«Los animales generalmente tienen una razón para las decisiones que toman», dice en un comunicado de prensa el autor principal Matthew Savoca, quien realizó el estudio como estudiante de posgrado en UC Davis. «Si queremos entender verdaderamente por qué los animales están comiendo plástico en el océano, tenemos que pensar en cómo los animales encuentran comida».

Ya se había demostrado que las narices tubulares siguen sus narices hasta la comida. Entonces, el primer paso para este estudio fue aprender a qué huele el plástico después de haber estado en el agua. Los científicos cargaron gránulos de tres tipos comunes de plástico (polietileno de alta densidad, polietileno de baja densidad y polipropileno) en bolsas de malla y ataron las bolsas a una boya en el océano en Monterey Bay y Bodega Bay, frente a la costa de California.

Tres semanas más tarde, se recogieron las bolsas y se llamó a los expertos en vinos del Instituto Robert Mondavi de Ciencias del Vino y los Alimentos de UC Davis. Un analizador químico mostró que el plástico olía a DMS, gracias a las algas que habían recubierto el plástico. El olor se libera cuando animales como el krill, uno de los favoritos, comen las algas. Esto funciona para alertar a las aves sobre la presencia de su propia comida.

Es un caso de tener un sniffer de clase mundial que no es algo bueno. Los investigadores descubrieron que las aves marinas que siguen su nariz a través de DMS hasta la comida tienen casi seis veces más probabilidades de ingerir plástico que otras aves.

Un estudio de 2015 estimó que un alarmante 90 por ciento de las aves marinas comen plástico. Las piezas afiladas de plástico pueden lesionar sus órganos internos, mientras que las piezas blandas pueden afectar el peso corporal, ya que el plástico ocupa espacio en el estómago sin brindar ningún tipo de nutrición. Los efectos del plástico en la salud de las aves no se han estudiado por completo.

Mientras tanto, denle un respiro a los pájaros, gente. ¡Reciclar!

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