Las ardillas en realidad organizan su tesoro de nueces: he aquí por qué

ardilla con nuez

A pesar de lo comunes que son las ardillas arborícolas de América del Norte en muchas ciudades, vecindarios y espacios al aire libre, existen varios conceptos erróneos sobre estas pequeñas criaturas.

Una es que la ardilla gris oriental, la ardilla zorro oriental y las ardillas voladoras del norte o del sur hibernan durante el invierno. Ellos no. (Sin embargo, la mayoría de las ardillas terrestres, como la ardilla terrestre de California, toman una siesta larga durante los meses más fríos).

Otro concepto erróneo: las ardillas de árbol almacenan su comida (fruta de árbol, como bellotas) en sus nidos o madrigueras para picar durante todo el invierno. Ellos tampoco hacen eso.

De hecho, el proceso por el cual las ardillas arborícolas se mantienen alimentadas durante el invierno es un poco más complejo y activo que abastecer la vieja «despensa» en casa, y los investigadores están aprendiendo que sugiere algunas habilidades de memoria avanzadas.

Un estudio, de profesores del Departamento de Psicología de la Universidad de California en Berkeley, y publicado en la edición de septiembre de 2017 de la revista Royal Society of Open Science, afirma que las ardillas de árbol usan una técnica mnemotécnica llamada «fragmentación espacial» para clasificar y entierran sus puntajes de nueces por tamaño, tipo y quizás valor nutricional y sabor. Cuando tienen hambre más tarde, se teoriza, pueden recordar dónde encontrar lo que quieren.

Pero retrocedamos un poco. En primer lugar, es importante saber que tanto la ardilla gris oriental como la ardilla zorro oriental comen un menú variable de semillas, nueces, bellotas, brotes de árboles, bayas, hojas, partes de piñas y otros alimentos que a algunos de nosotros no nos gusta pensar. sobre (huevos de aves y polluelos), así como la porción ocasional de pizza encontrada. Algunas de esas cosas las comen de inmediato; el resto lo llevan al nido o guarida para después.

Pero cuando se acerca el invierno, las ardillas se enfrentan a un desafío: saben instintivamente que las fuentes de alimentos pronto escasearán, por lo que recolectan toda la comida que necesitarán, al mismo tiempo que se mantienen alimentadas día a día. Por eso están tan ocupados en otoño, cuando la Madre Naturaleza se ha asegurado de que todas las bellotas hayan caído de los árboles.

En segundo lugar, las ardillas gris oriental y zorro oriental son «acaparadores dispersos», lo que significa más o menos lo que parece: acumulan su comida y la esparcen en lugares donde pueden acceder fácilmente a ella. Por lo general, está cerca del árbol que sostiene su nido o guarida, pero a menudo se expanden en áreas de 7 acres (2,8 hectáreas). Y en lugar de dejar sus bienes en la superficie donde otras ardillas puedan robarlos, los entierran, esto se llama «almacenamiento en caché», aproximadamente una pulgada (2,5 centímetros) bajo el suelo. Se sabe que las ardillas abren una nuez antes de enterrarla, para evitar que germine.

Cuando llega el momento de comer, buscan las nueces que enterraron. Si bien las ardillas poseen un fuerte sentido del olfato, lo que les permite olfatear nueces debajo de una capa de tierra, los investigadores han notado durante mucho tiempo evidencia de inteligencia estratégica en la ubicación de su comida.

Por ejemplo, un estudio de 2008 informó que las ardillas grises orientales se involucran en un «almacenamiento en caché engañoso»: cavan un hoyo, fingen arrojar la bellota (mientras la sostienen en la boca), tapan el hoyo vacío y corren hacia otro lugar de escondite secreto. Hacen esto, se sugirió, para engañar a otras ardillas que podrían estar mirando.

ardilla cavando hoyo

Ahora esto: el estudio de 2017 de Mikel M. Delgado y Lucia F. Jacobs, profesores de UC Berkeley, indica un pensamiento más complejo detrás del almacenamiento en caché. En experimentos de campo realizados durante 19 meses, entre 2012 y 2014, los investigadores alimentaron a 45 ardillas zorro orientales «marcadas y en libertad» con una nuez a la vez (16 en total para cada ardilla) variando el tipo de nuez (almendras, avellanas, nueces y nueces). ). Si las ardillas no comían las nueces de inmediato, los investigadores rastrearon a través de GPS dónde las ardillas enterraron los premios posteriormente.

Lo que encontraron mostró evidencia de «fragmentación espacial». En otras palabras, las ardillas pusieron nueces específicas en lugares similares para ayudarlas a recordar dónde estaban las nueces (es decir, las almendras se colocaron en un área general, las avellanas en otra, la pizza en otra). No, espera, la pizza no participó en este estudio. Pero usted consigue el punto.

Esta estrategia mnemotécnica también se ha visto en ratas. Los hallazgos, escriben los investigadores en el estudio, muestran que «un acaparador disperso podría emplear la fragmentación espacial durante la distribución del caché como una estrategia cognitiva para disminuir la carga de memoria y, por lo tanto, aumentar la precisión de la recuperación».

Las ardillas tienen mucho en qué pensar, en otras palabras, y necesitan todos los trucos de memoria que puedan conseguir.

Al menos otro investigador, el tipo que descubrió que las ardillas enterraban nueces falsas en el estudio de 2008 mencionado anteriormente, está de acuerdo con los nuevos hallazgos.

«Yo… encuentro los resultados consistentes con algunos de mis estudios y los de otros en los que estamos aprendiendo cuán involucrado es el proceso de acaparamiento de dispersión para las ardillas de árbol», Michael A. Steele, profesor de biología en la Universidad de Wilkes en Pensilvania, dice en un correo electrónico. «Las ardillas ciertamente están bien adaptadas para resolver problemas de búsqueda de alimento y almacenamiento en caché mucho más allá de las expectativas más grandes de la mayoría de las personas».

Los hallazgos, dice Steele, se pueden traducir a las ardillas grises del este, que comparten hábitos de alimentación similares a los de las ardillas zorro.

«Sabemos… que las ardillas grises mueven selectivamente semillas/nueces más valiosas a sitios al aire libre donde los riesgos de depredación son mayores, pero los riesgos de robo [from other squirrels] son más bajos», dice Steele. «Esto significa que las ardillas evalúan la calidad de las semillas/nueces y compensan cierto riesgo de depredación para asegurar las semillas en los sitios».

El estudio de Berkeley tuvo en cuenta, entre otras variables, el sexo de las ardillas en el experimento, el orden en que las ardillas recibieron las nueces y el peso y el valor nutricional de cada nuez.

La próxima vez que veas una ardilla desenterrando una nuez, debes saber que podría haber encontrado exactamente la que estaba buscando.

Publicado originalmente: 28 de septiembre de 2017

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