Las balsas flotantes de hormigas bravas son espeluznantes, peligrosas y realmente geniales

Colonias enteras de hormigas bravas pueden sobrevivir a las inundaciones formando una balsa viviente.  Doris Ratchford/Flickr/CC POR 2.0

Los horrores que el huracán Harvey ha provocado en Texas parecen sacados de una pintura de Hieronymus Bosch. Las inundaciones, las casas en ruinas, las decenas de miles de personas desplazadas, los incendios químicos y las cajas de agua embotellada de $99. Hay más, por supuesto, pero lo que parece haber capturado la imaginación del público son las enormes balsas de hormigas de fuego de color óxido que flotan sobre las ya tóxicas aguas de inundación de Houston.

Balsa de hormigas de fuego flotando en el agua de la inundación

La hormiga roja de fuego importada (Solenopsis invicta) es nativa de América del Sur, pero la especie agresiva llegó a los Estados Unidos desde Argentina en la década de 1930 en las bodegas de carga de los barcos. Al encontrarse en una nueva tierra sin depredadores naturales, se extendieron rápidamente por todo el sureste de los Estados Unidos, abriéndose camino a través de Texas y hasta California en la década de 1990. Ahora las hormigas se pueden encontrar en densidades que superan con creces lo que pueden mantener en su hábitat nativo en el hemisferio sur. A estas hormigas les va sorprendentemente bien en clima húmedo porque evolucionaron en las llanuras aluviales del río Amazonas, lo que significa que están acostumbradas a que sus nidos se inunden durante la temporada de lluvias cada año. Han tenido un par de millones de años para idear un simulacro de inundación, e implica permanecer unidos.

Las hormigas de fuego son eusociales, lo que significa que una hormiga no puede sobrevivir sola: todas se necesitan entre sí y una reina para producir descendencia para toda la colonia. Entonces, cuando su nido se inunda, todas hasta 500,000 o más hormigas obreras rodean a su reina y sus huevos, uniendo los brazos y formando una balsa flotante con sus cuerpos cerosos, creando bolsas de aire para flotar. Se vinculan entre sí con tantos puntos de contacto entre diferentes hormigas (una sola hormiga puede vincularse con otros 20 individuos en masa), su balsa comparte propiedades físicas similares a las de la tela.

De hecho, las hormigas de fuego son uno de los pocos organismos capaces de trabajar juntos para formar grandes estructuras. La forma en que las hormigas logran esto ha fascinado durante mucho tiempo no solo a los biólogos, sino también a los físicos e ingenieros. Este comportamiento de formación de bolas crea un material vivo que cambia entre tener propiedades físicas de un sólido y luego un líquido. Y debido a que ninguna de estas hormigas individuales está liderando la carga de hacer pelotas, los especialistas en robótica están interesados ​​en lo que las hormigas de fuego pueden enseñarnos sobre la robótica modular. Son una inspiración.

Cuando la balsa llega a algo seco, las hormigas la enjambrarán para sobrevivir. Puede ser un árbol o un poste de teléfono, o puede ser una casa en cuyo techo se están refugiando humanos. O podría ser el remo de un bote de remos. Entonces, por ahora, recuerde: si ve una gran cantidad de hormigas de fuego flotando a su lado en el diluvio, siga el consejo de Paul Nester, un experto en hormigas de fuego del Servicio de Extensión AgriLife de Texas A&M. Nester le dijo recientemente a National Public Radio: «Evitar, evitar, evitar».

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