¿Las medusas tienen el veneno más mortal del mundo?

En realidad, es posible que nunca se encuentre al ganador del gran premio del animal más venenoso. Debido a la naturaleza un tanto endeble de probar la potencia del veneno, existe cierto desacuerdo sobre qué animal sale ganando.

Un método común para medir la toxicidad de una sustancia es LD50, expresada como la dosis que mata a la mitad de los animales de ensayo en los que se utiliza la sustancia. LD50 por lo general se representa por la cantidad de veneno (u otra sustancia química) administrada por cada 100 gramos o 1 kilogramo del peso corporal del animal de prueba. [source: Canadian Centre for Occupational Health and Safety]. El «LD» significa «dosis letal» y «50» representa el 50 por ciento de los sujetos de prueba: cuanto más bajo es el valor, más potente es la sustancia química. La DL50 de una medusa de caja es de 0,04, mientras que la DL50 de una serpiente de coral es de 1,3 [source: Lee, Fry]. Los investigadores están comenzando a eliminar gradualmente la DL50 en favor de métodos alternativos que reduzcan las muertes de los animales de prueba.

Si bien esta medida estandarizada es una buena base para comparar la fuerza relativa de diferentes venenos, varias cosas pueden alterar el valor. Por un lado, los animales de prueba, por lo general ratas o ratones, pero a veces conejos, hámsters y conejillos de Indias, no necesariamente tienen la misma respuesta al veneno que otros animales, como los humanos, tendrían. Incluso cuando se toma en consideración el peso del animal de prueba, una especie puede tener una reacción totalmente diferente a otra. Otras cosas que pueden afectar el valor LD50 incluyen la forma en que se administra el químico y la edad, el tamaño y el origen geográfico del animal que proporcionó el veneno de prueba. [source: Kimball, Venom Supplies].

Dicho esto, definitivamente hay varios villanos venenosos que se destacan entre la multitud. En lo alto de la lista se encuentra otro animal marino nativo de Australia, el caracol cono geográfico. Encontrados a lo largo de los arrecifes de coral del Indo-Pacífico, estos gasterópodos de caparazón marrón y blanco con patrones intrincados tienen un veneno especialmente potente que paraliza a sus presas casi instantáneamente. Cuando pasa un sabroso pescado o un caracol, estas atractivas conchas de aspecto inofensivo extienden un órgano en forma de tubo equipado con lo que parece una mini lanza. Esta arma inyecta a la presa un veneno tan poderoso que las víctimas pueden morir antes de que se den cuenta de que han sido mordidas. [source: PBS].

Otro animal australiano mortal es el Taipan interior, que produce el veneno más tóxico de cualquier serpiente en el mundo. Una mordedura venenosa de este depredador es lo suficientemente poderosa como para matar 15,000 ratones [source: California Academy of Sciences]. Antes de que se creara el antídoto, pocas personas vivían para contar su encuentro con este reptil.

La araña más letal del mundo, la Sydney araña de tela en embudo, también vive en Australia. Su veneno actúa sobre el sistema nervioso del cuerpo y puede matar en menos de 15 minutos. [source: California Academy of Sciences]. Llamadas así por sus redes de forma única, estas arañas notoriamente agresivas pueden hacer que desarrolle un caso grave de aracnofobia.

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