Los cangrejos boxer clonan sus armas biológicas de anémona

Este es un ejemplo típico de un cangrejo salvaje (Lybia leptochelis) que sostiene una anémona en cada pinza.  Yisrael Schnitzer

Con una textura de tempura deliciosa y apenas 2 centímetros (0,7 pulgadas) de ancho, el cangrejo boxer de Lybia parecería bastante inadecuado para sobrevivir, y es por eso que empuña un par de garrotes de anémona de mar. Pero, ¿dónde se enganchan estas armas biológicas de lujo?

Los estudiantes graduados de la Universidad de Bar-Ilan Yisrael Schnytzer, Yaniv Giman y otros dos colegas tenían la misma pregunta e investigaron el asunto para un nuevo estudio publicado en la revista PeerJ. Los investigadores recolectaron cangrejos boxer de la costa sur del Mar Rojo en Eilat, Israel, e identificaron las anémonas armadas como pertenecientes al género Alicia, probablemente una especie recién registrada. Pero cuando buscaron ejemplos salvajes de la anémona de mar Alicia, no apareció nada.

Si las armas no reclamadas son escasas, entonces, ¿cómo se supone que debe armarse un cangrejo boxeador? Robo, por supuesto. Así como un Bruce Lee desarmado podría robarle un par de nunchucks a un adversario, también un cangrejo boxeador desarmado lucha con una anémona lejos de uno de sus compañeros usuarios de herramientas. Puede ver imágenes de ese comportamiento en acción en este clip de YouTube de New Scientist.

Y entonces las cosas se vuelven aún más sorprendentes.

Como descubrieron los investigadores en un par de experimentos, un cangrejo boxeador de una sola arma dividirá la anémona restante en dos fragmentos. Los fragmentos resultantes luego se regeneran en el transcurso de varios días en dos clones distintos. Veamos a Bruce Lee hacer que.

Schnytzer y Giman no son ajenos al misterio del boxeo de cangrejos. Los dos biólogos trabajaron previamente en un estudio de 2013 publicado en el Journal of Experimental Marine Biology and Ecology, que reveló el tratamiento similar al de los bonsáis del cangrejo boxer de sus armas biológicas con garras. Los usan para atrapar comida y defenderse, pero también matan de hambre a la anémona lo suficiente como para regular su tamaño.

Ahora, el último estudio de los investigadores revela que la manipulación del cangrejo va más allá del uso de herramientas simbiontes. Las huellas dactilares moleculares de pares de anémonas tomadas de cangrejos salvajes revelaron armas clon aún más idénticas, lo que sugiere que la práctica está muy extendida.

Dada la aparente ausencia de las anémonas marinas salvajes de Alicia y el talento de los cangrejos boxer para inducir la reproducción clonal, nos queda una pregunta tentadora: ¿Queda alguna Alicia de vida libre, o la especie continúa como una especie de arma puramente cultivada? La situación no sería diferente a la de los hongos domesticados de las hormigas cortadoras de hojas.

Schnytzer dice que la explicación del cultivo es posible. La anémona de mar Alicia ahora podría estar extinta en la naturaleza, o podría vivir en otro lugar, una especie remota traída al área de Eilat por un «cangrejo padre fundador».

“En pocas palabras, supongo que existen, pero probablemente sean muy raros”, dijo Schnytzer a HowStuffWorks por correo electrónico. “Creo que esto se debe a que uno de los hallazgos de nuestro artículo actual fue que cada cangrejo que se encuentra en la naturaleza tiene clones (lo que respalda el comportamiento de robo y división que vimos en el laboratorio) y que hay una cantidad muy limitada de haplotipos (establecido con análisis de huellas genéticas), lo que da crédito a la suposición de que la mayor parte de la reproducción de anémonas es asexual, pero no toda».

Independientemente, los hallazgos de los investigadores nos brindan un ejemplo aparentemente único de un animal que induce la reproducción asexual de otro, ¡y para el uso de herramientas! Los humanos pueden reclamar los honores de la supremacía de las armas biológicas por el momento, pero los cangrejos boxeadores están listos para reclamar el premio tan pronto como nos acabemos con uno o dos virus de peste mal manejados.

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