Los elefantes pueden aprender a olfatear las minas terrestres

Un nuevo estudio encuentra que los elefantes pueden detectar las minas terrestres por su olor.  Como funcionan las cosas

El biólogo Michael Chase estaba rastreando elefantes africanos a principios de la década de 2000, cuando notó un fenómeno sorprendente. Los elefantes que habían huido de una guerra civil en Angola a los países vecinos estaban migrando de regreso a través de la frontera a su antigua reserva de vida silvestre. En la primera parte de la caminata, algunos de los elefantes pisaron minas terrestres y sufrieron muertes horribles después de que les volaran las piernas. Pero los elefantes que lo siguieron de alguna manera lograron evitar ese destino y regresar a la reserva de manera segura.

Cuando Chase analizó los movimientos de los elefantes que estaba rastreando usando collares habilitados por satélite y los comparó con un mapa de campos de minas conocidos, se dio cuenta de que los animales parecían estar evitando las minas deliberadamente. En ese momento, una hipótesis era que los animales sociales altamente inteligentes aprendieron de la experiencia de sus predecesores.

Pero desde entonces, los científicos se han centrado cada vez más en otra explicación, una que tiene el potencial de ayudar a los humanos a evitar un destino similar. Piensan que los elefantes, con su superior sentido del olfato, son capaces de esquivar las minas al detectar su aroma.

En la selva sudafricana, investigadores apoyados con fondos de la Oficina de Investigación del Ejército de EE. UU. han estado tratando de entrenar elefantes para detectar minas terrestres y otros explosivos peligrosos, y alertar a los humanos de su presencia. Una cuenta de Reuters describió la actuación de un elefante macho de 17 años llamado Chishuru, que caminó por una fila de cubos, metió la trompa en cada uno y luego levantó una pata delantera cuando se encontró con uno con un hisopo atado con el olor a explosivos. En múltiples pruebas, Chishuru identificó correctamente el balde con el explosivo y fue recompensado con una fruta.

Si bien los investigadores han estado tratando durante años de desarrollar tecnología electrónica para detectar minas terrestres por olor, los animales tienen ventajas significativas para olfatear explosivos, explica John Kauer, profesor emérito de neurociencia en la Universidad de Tufts. Kauer desarrolló esa tecnología de detección de minas terrestres.

«Ha sido difícil crear dispositivos que sean tan sensibles», explica. “Pero eso es solo parte del problema. Incluso con la robótica moderna, es difícil hacer un dispositivo que tenga la capacidad de búsqueda que tiene un animal. que aún no se entiende y es difícil de replicar».

Además, dice, los animales tienen la capacidad de elegir un olor específico, como el vapor de un explosivo, entre una variedad de otros olores en el medio ambiente. «Es una especie de efecto ‘cóctel'», explica. «Si estás hablando con alguien, incluso si la persona detrás de ti está hablando más alto que esa persona, puedes filtrarlo y escuchar la voz correcta».

Uno pensaría que las minas terrestres no serían fáciles de olfatear. Las armas están hechas de una carcasa de metal o plástico que contiene el explosivo, por lo general el químico trinitrotolueno, mejor conocido como TNT, y están enterradas en el suelo, lo que parecería sofocar cualquier aroma de los explosivos. Pero según un artículo de la American Chemical Society de 2008, el vapor se escapa de las cajas y se eleva desde el suelo. Es una impureza química sobrante del proceso de fabricación de explosivos, 2,4 dinitrotolueno (DNT), que en realidad emite más olor que el propio TNT, según Kauer.

Si bien ese olor aún es demasiado débil para los humanos, los animales pueden detectarlo. Los perros, cuyas narices pueden ser hasta 100.000 veces más sensibles que las nuestras, han sido entrenados durante mucho tiempo para la detección de explosivos. Las ratas también se utilizan en la detección, y los investigadores del Laboratorio Nacional de Los Álamos del gobierno de EE. UU. han experimentado enseñando a las abejas a reaccionar ante los vapores de TNT, C4 y otros explosivos.

Pero los elefantes podrían tener el mayor potencial. Además de sus narices gigantes, un estudio de 2002 descubrió que tienen una capacidad extremadamente sofisticada para identificar aromas químicos y, de hecho, pueden determinar la edad, el tamaño y la inclinación de aparearse de otro elefante en función de una bocanada de orina. Un estudio de 2014 realizado por investigadores japoneses descubrió que tenían casi 2000 genes diferentes dedicados a controlar los receptores olfativos, el doble que los perros y cinco veces más que los humanos.

Sin embargo, los investigadores militares no planean enviar elefantes a los campos minados para señalar las minas. En cambio, imaginan usar robots para recolectar muestras de olores de posibles campos minados, que luego se llevarían a un lugar seguro donde los elefantes podrían analizarlos sin ningún peligro.

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