¿Los milanos negros son pirómanos aviares que propagan incendios forestales para expulsar a sus presas?

Mientras que los milanos negros cazan cerca de los incendios forestales, algunos informes afirman que los inician intencionalmente para ahuyentar a sus presas.  ¿Es eso posible?  Fotografía de Corbis/Peter Orr/Getty Images

Encontrarás el milano negro, el ave rapaz más abundante del mundo en cuatro de los siete continentes de la Tierra. Con una reputación bien ganada como un depredador inteligente que persigue la comida en lugares que otras aves temen volar, la cometa puede incluso crear sus propias oportunidades para comer si la comida escasea.

Estas aves son altamente adaptables y viven en áreas urbanas y rurales. Y su disposición a comer casi cualquier cosa los ha convertido en su hogar en una variedad de entornos en Australia, Europa, África y Asia.

Pero eso no es lo que hace el milano negro (Milvus migrans) más interesante que otros depredadores. Lo que hace que estas aves sean inusuales es el hecho de que vuelan hacia fuegos en lugar de alejarse de ellos, como la mayoría de las aves sensatas. (Y seamos honestos, como tú y yo probablemente también lo haríamos).

¿Por qué un animal haría tal cosa? Los milanos negros siguen los incendios específicamente para atrapar presas que intentan escapar de las llamas; piense en insectos y pequeños pájaros y mamíferos.

«Pueden venir desde varias millas de distancia, con la columna de humo sirviendo como un poste indicador o una luz de neón intermitente», dice John Peter, escritor principal y editor del grupo de conservación BirdLife Australia, por correo electrónico.

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Si bien volar hacia la llama es inusual en el mundo de la observación de aves, también puede encontrar la idea de que las cometas pueden tomar brasas de un fuego y usarlas para iniciar otro fuego para expulsar a más presas. Según un informe, los administradores de incendios y tierras en las regiones de sabana del norte de Australia dicen que han visto milanos negros recoger palos en llamas y llevarlos desde un área en llamas o quemada para secar el pasto y dejar caer el palo para iniciar un nuevo fuego.

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«No hay mucha evidencia escrita que describa este comportamiento», escribe el editor de BirdLife Australia, Sean Dooley, en un correo electrónico, «pero sé que es bastante conocido anecdóticamente en el Territorio del Norte entre los observadores de aves y los grupos aborígenes».

Uno de esos relatos proviene del libro de Douglas Lockwood de 1966 «I, the Aboriginal». Describió haber visto halcones cometas prendiendo fuego deliberadamente a la hierba y los matorrales.

«He visto a un halcón recoger un palo humeante con sus garras y dejarlo caer en un trozo de hierba fresca a media milla de distancia», escribió Lockwood, «luego esperar con sus compañeros el éxodo loco de roedores y reptiles chamuscados y asustados. Cuando se quemó el área, el proceso se repitió en otros lugares».

Aunque el relato de Lockwood es una historia convincente, no se han registrado ni informado otros relatos verificables. Pero incluso si esa táctica aún no ha sido atestiguada por la ciencia, las cometas siguen siendo astutas cazadoras.

Por ejemplo, hay un relato de milanos negros que arrojan pan en un río y luego vuelan para observar el caos. Cuando los peces pequeños se congregaron alrededor del cebo, la cometa se zambulló para cenar.

«Este [example] muestra milanos negros buscando peces como cebo”, dice Dooley. “No menciona los palos de fuego, pero ciertamente muestra que tienen ese comportamiento adaptativo, y puede que no sea un trecho desde el pan hasta los palos ardientes”.

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El comportamiento adaptativo también se puede ver en otras formas en que las cometas se alimentan.

«Son en gran parte una especie carroñera, a menudo capturan animales atropellados de los bordes de las carreteras, así como otra carroña, extraen restos de basureros, mataderos, pocilgas, estanques de aguas residuales y otros lugares igualmente repugnantes», dice Peter. «También se sienten atraídos por otros lugares de perturbaciones, como maquinaria agrícola o rebaños de ganado en movimiento, que pueden perturbar a las posibles presas que pueden atrapar. Y [they] se alimenta fácilmente en lugares donde hay plagas de insectos, conejos, ratones o ratas nativas».

Claramente, los milanos negros no son los comedores más quisquillosos del mundo de las aves, pero aún no se sabe si son los pirómanos del cielo.

Como dice Dooley, «La evidencia circunstancial es bastante alta, pero no estoy seguro de que tengamos una pistola humeante (o un palo) todavía».

Parece que es demasiado pronto para llamar al escuadrón de rinocerontes.

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