Los monos tienen la anatomía para el habla ‘humana’, pero no el cerebro

Los monos como este macaco Toque (Macaca sinica) tienen todas las estructuras vocales requeridas para hablar como los humanos, pero sus cerebros no son lo suficientemente complejos.  Mark Smith/imágenes falsas

En las décadas de 1960 y 1970, estaba de moda entre los primatólogos realizar estudios en los que crían chimpancés como si fueran bebés humanos. Esta práctica probó los límites de lo que un primate no humano podría lograr si se criara en una sociedad humana, con el objetivo de analizar qué era la naturaleza y qué era la crianza. Estos estudios a menudo se desarrollaban como cuentos de hadas oscuros, con bebés chimpancés que crecían hasta convertirse en trágicos semihumanos, viviendo entre dos mundos y sin pertenecer a ninguno. Pero una cosa que surgió de estos estudios fue la comprensión de que, aunque estos chimpancés criados en ambientes humanos aprendieron a comportarse de maneras inquietantemente humanas, a ninguno de ellos se les podría enseñar a hablar.

«Creo que eso sorprendió a mucha gente», dice Asif Ghazanfar, profesor de psicología en el Instituto de Neurociencia de Princeton. «Ni siquiera estaban produciendo palabras rudimentarias como diría una persona borracha».

Según Ghazanfar, eso llevó a los investigadores a desarrollar algunas teorías sobre por qué sería esto:

  1. Otros primates puede que tienen el cerebro para producir el habla, después de todo, pueden hacer una comunicación simbólica rudimentaria, pero carecen de la anatomía vocal para hacer sonidos del habla
  2. Los primates carecen por completo del control neuronal para producir los sonidos del habla
  3. Carecen tanto del cerebro adecuado como de la anatomía adecuada para el habla.

Alrededor de este tiempo, el lingüista y científico cognitivo Philip Lieberman trató de determinar cuál de estas conclusiones, si alguna, era cierta. En un estudio de 1969, Lieberman y sus coautores examinaron cadáveres de monos macacos (macaca mulata) para estimar, en función de su anatomía, qué sonidos del habla teóricamente podrían producir. La conclusión de Lieberman fue que, según la anatomía de un macaco, no podrían hablar, incluso si sus cerebros estuvieran conectados como los nuestros. Con base en este estudio, se arraigó la idea de que una de las principales razones por las que los chimpancés y otros primates no pueden hablar es que carecen de la anatomía vocal para hacerlo.

Pero ahora, casi medio siglo después, un nuevo estudio publicado en Science Advances ha revisado la pregunta de por qué los monos no pueden hablar y desacredita la idea de Lieberman de que los monos carecen de la anatomía vocal adecuada. En cambio, dicen, las bocas y gargantas de los monos podrían formar palabras que suenan humanas, pero sus cerebros no son lo suficientemente buenos para decirle a su cuerpo cómo hacerlo.

Recuadro

Ghazanfar y un equipo internacional de investigadores capturaron un video de rayos X de un macaco comiendo, graznando y haciendo expresiones faciales, y luego hicieron un modelo de esos movimientos que podría predecir el rango vocal potencial del animal. Descubrieron que, anatómicamente hablando, un macaco tiene todo lo que necesita para formar oraciones completas del habla humana, aunque su voz definitivamente no sonaría humana. que es no tenemos es la capacidad neuronal necesaria para coordinar la respiración, el control de los músculos orales y faciales y la tensión laríngea, todo lo que tenemos que hacer para poder hablar. De hecho, dice Ghazanfar, todos los primates del Viejo Mundo, todas las especies de África y Asia, incluidos los grandes simios, probablemente tengan la misma habilidad. Pueden concluir que esto se debe a que estos monos, en gran parte, tienen expresiones vocales y faciales muy similares.

Echa un vistazo a este comunicado de prensa de Princeton para ver una simulación de audio (algo de pesadilla) de lo que un mono dice «¿Quieres casarte conmigo?» podría sonar como Es difícil saber por qué los humanos tienen un cerebro tan perfeccionado en comparación con nuestros parientes primates, pero es divertido pensar en ello.

«Nadie está seguro de qué fuerzas impulsoras y presiones llevaron a los humanos a elaborar un control más sofisticado de la anatomía vocal», dice Ghazanfar. «Tal vez a medida que aumentaba el tamaño del grupo, se volvió ineficiente comunicarse a través del aseo físico y había que mantener relaciones con muchas personas, por lo que la carga de mantener esas relaciones se trasladó al dominio vocal-acústico».

Entonces, para abordar lo que realmente quiere saber, ¿qué tan factible es un escenario de «El planeta de los simios»?

«Bueno, no sé [that], ¡pero la nueva versión de ‘El planeta de los simios’ lo hizo bien!» dice Ghazanfar. «En la primera película de la nueva serie, al chimpancé se le administró un fármaco para mejorar su cognición, dándole la capacidad de hablar. Ni siquiera abordaron la anatomía vocal, por lo que accidentalmente lo entendieron correctamente. Hollywood es profético a veces».

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