Los murciélagos brasileños de cola libre son mucho más rápidos de lo que pensábamos

Este pequeño murciélago es un velocista serio.  Comisión de Pesca y Vida Silvestre de Florida/Miami Herald/Tribune News Service/MCT vía Getty Images

Cuando se trata de las capacidades de vuelo rápido de los animales, las aves se llevan todo el crédito. El vencejo común, llamado apropiadamente, alcanza hasta 70 millas por hora (113 kilómetros por hora) cuando vuela horizontalmente y es ampliamente reconocido como la especie aviar más rápida. Pero una nueva investigación muestra que el murciélago brasileño de cola libre está alcanzando el récord del vencejo, aumentando la velocidad a 100 millas por hora.

¿Por qué los talentos voladores de los murciélagos han sido tan «infravalorados», como dicen los autores del estudio? Básicamente, el murciélago es el hermano menor del pájaro que se pasa por alto. Las aves se elevan más cuando vuelan, mientras que las alas comparativamente difíciles de manejar de los murciélagos generan más resistencia. Además, los rasgos faciales sobresalientes de los murciélagos interrumpen el flujo de aire sobre sus cuerpos. Por lo general, las aves tienen velocidades de vuelo más altas y distancias de vuelo más largas. Entiende el punto: abundan los ejemplos de la aparente superioridad biológica de las aves.

Pero el estudio reciente, realizado por investigadores de EE. UU. y Alemania, pone fin a las nociones de que todos los murciélagos son voladores lentos y desventurados. El murciélago brasileño de cola libre (Tadarida brasiliensis) es conocido por realizar vuelos rápidos de larga distancia y ostentaba el récord de la velocidad de vuelo horizontal más rápida de un murciélago a 60 millas por hora (97 kilómetros por hora), por lo que fue un buen sujeto para probar el rendimiento de vuelo. Los investigadores conectaron transmisores de radio a siete de estos murciélagos y siguieron uno por noche en un avión Cessna, documentando las trayectorias de vuelo de los murciélagos, las velocidades terrestres y la frecuencia de aleteo. Rastrear a los murciélagos en un diminuto avión de un solo motor por la noche no fue tarea fácil, ya que el piloto tenía que mantenerse al día con la velocidad y la dirección del murciélago para localizarlo con precisión cada dos a cinco minutos.

Sin embargo, las persecuciones meticulosas valieron la pena. Los investigadores descubrieron que las velocidades de vuelo de los murciélagos brasileños de cola libre no solo son comparables a las de las aves, sino que a veces son incluso mejores. La velocidad horizontal de 100 millas por hora es más rápida que la registrada previamente para cualquier murciélago y para las aves voladoras más rápidas. Y para colmo de males, los períodos de estas velocidades de vuelo súper altas probablemente no sean inusuales para estos murciélagos: los investigadores llaman a sus velocidades máximas documentadas «sin duda conservadoras» porque las mediciones se tomaron en intervalos de tiempo cortos. ¡Tomad eso, voladores emplumados!

Los autores dicen que los datos son limitados para decirles por qué los murciélagos pueden moverse tan rápidamente. Saben que no se debe a los vientos de cola, aunque las ráfagas de viento y el terreno montañoso en el área experimental del suroeste de Texas pueden haber ayudado. También se sabe que los murciélagos y las aves con alas largas y angostas, como T. brasiliensis, suelen volar más rápido que aquellos con alas cortas y anchas. Y el deslizamiento de aletas, períodos alternos de aleteo y deslizamiento, probablemente les da un impulso a los murciélagos. Pero no importa la razón, las habilidades de alta velocidad de los murciélagos ya no pasarán desapercibidas.

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