Luciérnagas sincronizadas realizan un espectáculo de luces como ningún otro

Los pocos afortunados estacionan sus casas rodantes y sus minivans cerca de un campamento, son conducidos a un transbordador, desembarcan y luego se abren camino en un sendero para caminar en lo profundo del bosque. Cuando cae la noche, se les dice que cubran sus linternas con celofán rojo o azul y las apunten hacia el suelo. Cuando confías en las luces para encontrar a tu pareja, como lo hacen las luciérnagas, no necesitas que un montón de humanos con flashes se metan en tu negocio. Cuando llega el momento, se apagan las luces para todos menos para las estrellas del espectáculo.

Algunos años son mejores que otros, dependiendo de muchos factores. La fase de la luna, por ejemplo. (Otra vez, la luz.) El clima. Debido a que las larvas de luciérnaga viven en el suelo durante uno o dos años, la humedad es grande. Hubo una sequía en gran parte de las Grandes Montañas Humeantes el otoño pasado, informa Sanders, por lo que el espectáculo de este año no fue tan vívido como los de años anteriores.

Pero cuando aparecen las luciérnagas, y cuando Photinus carolinus comienza su parpadeo cronometrado, parpadeo, los visitantes disfrutan de algo que solo se ve en unos pocos lugares del mundo.

«Lo primero que notas es cuántos de ellos hay», dice Andy Moiseff, profesor y científico de la Universidad de Connecticut que estudia los mecanismos neuronales detrás del parpadeo de las luciérnagas. «Cuando vas a una de estas áreas donde es muy rico en estos animales, es increíble. Simplemente los ves en todas partes».

A primera vista, la sincronicidad puede no ser evidente. Eso podría ser, dice Moiseff, porque a menudo están presentes otras especies que no tienen sus ritmos juntos. También puede ser porque los miembros de P. carolinus todavía no están en ritmo.

Pero tarde o temprano, las luciérnagas (ese término también está bien) entran en un ritmo y comienzan a parpadear en patrones. Cientos a la vez. A veces más. Eso muestra a las hembras de la especie exactamente quién está ahí arriba y las impulsa a mostrar su propia respuesta, una especie de rayo atractor para los machos. Las hembras, después de todo, no quieren acercarse a otra especie, oa una linterna perdida.

Moiseff lo expresa en términos que todos pueden entender: «Si entras en una habitación y todos allí dicen: ‘Hola, mi nombre es Andy’, puede convertirse en un poco de alboroto. Por otro lado, si todos están sincronizados: ‘Hola, mi nombre es Andy’, es muy claro lo que están diciendo».

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