Nutria: ratas de río que solo una madre podría amar

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Algunos animales simplemente tienen mala reputación: cucarachas, serpientes, arañas, ratas. ¿Pero sabes qué tiene una reputación aún peor? Gigante cucarachas, serpientes, arañas y ratas. Además, ¿qué te conseguirá minuciosamente vilipendiado por todos es si eres una enorme cucaracha, serpiente, araña o rata que demuele ecosistemas para desayunar. Entra la nutria.

nutria (Myocastor coypus) no son realmente ratas, pero este roedor que habita en los humedales de América del Sur ciertamente se parece a una rata con sus largos dientes rojizos, bigotes nerviosos y cola furtiva, aunque en realidad está más estrechamente relacionado con un puercoespín o un carpincho. Algunos de ellos pueden crecer hasta 2,5 pies (0,8 metros) de largo, sin contar la cola de un pie de largo (0,3 metros), y pesar 20 libras (9 kilogramos). ¿Y qué hacen con todo ese poder de roedores en bruto? Bueno, en algunos lugares destruyen humedales y cultivos, provocan la erosión del suelo con sus madrigueras, dañan los sistemas de control de inundaciones creados por humanos y propagan enfermedades.

Las nutrias, o coipos, como se les llama en América del Sur, fueron traídas a los Estados Unidos a finales del siglo XIX para cultivar su pelaje. En algún momento de la década de 1930 escaparon o fueron liberados (los detalles son un poco confusos) en el pantano de Louisiana, y se volvieron locos. Lo que pasa con estos roedores de tamaño gigante es que son reproductores absolutamente implacables: alcanzan la madurez sexual alrededor de los cinco meses después del nacimiento, y las hembras tienen varias camadas al año. Una nutria hembra puede tener hasta 200 crías a lo largo de su vida. Usted puede hacer los cálculos.

Y aunque las nutrias son herbívoras, estas «ratas de pantano» no son comedores delicados: comen una cuarta parte de su peso corporal en materia vegetal todos los días. Y no son exigentes con la parte de la planta que comen (las hojas, los tallos y las raíces los tientan por igual), por lo que cuando se ponen a trabajar en un área de pantano o humedal, la despojan por completo de toda vegetación. El Departamento de Vida Silvestre y Pesca de Luisiana actualmente permite que cualquier persona con una licencia de caza mate hasta cinco de los animales por día porque las nutrias también tienen un historial de dañar cultivos agrícolas como el arroz y la caña de azúcar en el estado.

Es por eso que California está tan asustada por la nutria vista recientemente en tres de sus condados. Aunque las nutrias están establecidas en 16 estados de EE. UU., California logró erradicarlas en 1965. Dado que la agricultura es una gran industria en California, los 20 nuevos avistamientos de nutrias informados durante el año pasado tienen al estado preocupado por qué hacer cuando esos números comiencen a crecer.

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