¿Por qué es mala idea asustar a un buitre?

Si te encuentras en la rara situación de poder asustar a un buitre, resiste la tentación. Cuando los buitres se sienten amenazados, tienen una forma práctica de reaccionar: inducen el vómito. Por repulsivo que parezca, los buitres no son los únicos miembros de la familia de las aves que practican el vómito defensivo. Se sabe que las garzas, las gaviotas y los gaviotines también lo hacen. [source: Deng].

Para tener una idea de lo desagradable que es el vómito de buitre, recuerda la última vez que comiste un sándwich con muchas cebollas. Probablemente te cepillaste los dientes o masticaste chicle después para limpiar tu aliento de ese olor a cebolla agria. Ahora, considere cuán terriblemente olería su aliento si comiera un sándwich hecho de carne rancia. Probablemente provocaría una mordaza a todos los que pasaran.

Los buitres carroñeros llevan este escenario un paso más allá cuando están en peligro. Su vómito defensivo es lo suficientemente maloliente como para ahuyentar a los depredadores. Si los enemigos se acercan demasiado, la gran cantidad de ácido en el vómito es lo suficientemente fuerte como para quemarlos también. En un estudio sobre buitres de espalda blanca, los niveles de pH en sus estómagos estaban entre 1 y 2 [source: Houston and Cooper]. Esa medida es comparable al ácido gástrico y clorhídrico del estómago humano y es mucho más corrosivo que la lluvia ácida, que tiene un pH entre 4 y 5. También era más ácido que el contenido estomacal de otras aves carnívoras, incluidas las garzas y las lechuzas. .

Además de ahuyentar a los depredadores, el ácido del estómago del buitre también explica cómo sobrevive con su extraña dieta de carne podrida. Los buitres se mantendrán saludables incluso después de comer el cadáver de un animal enfermo. El ácido del estómago del ave es tan poderoso que descompone la carne rápidamente, antes de que cualquier patógeno tenga la oportunidad de infectarla. Pero es posible que el ácido no elimine las bacterias por completo a medida que se mueve por el cuerpo. Las heces de buitre, por ejemplo, han llevado rastros de esporas de ántrax de carne animal contaminada. [source: Saggese et al].

Sin embargo, mientras que la mayoría de los animales retroceden ante el vómito de los buitres, las águilas calvas lo comen voluntariamente como parte de su dieta. Se sabe que se alimentan de las matanzas de otras aves y se conformarán con el vómito de los buitres. Cuando los buitres eclosionan, en lugar de llevar comida a sus nidos para alimentarlos, los padres regurgitan la carroña digerida. A la luz de esto, tal vez en lugar de ser conocidos como el equipo de basura de la naturaleza, los buitres deberían llevar el título de los últimos freegans.

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