¿Por qué juegan los cachorros de suricata?

Las suricatas comienzan a jugar poco después de emerger de sus camadas y comienzan a explorar el desierto de Kalahari en África. Cuando un suricato joven salta encima de otro y sujeta a su víctima, mordisqueando juguetonamente, el otro puede liberarse y salir corriendo, solo para reagruparse y organizar un ataque falso. O los suricatos jóvenes pueden unirse en grupo contra un cachorro desafortunado. En resumen, es lindo.

Pero también debe tener algún otro propósito, ya que jugar entre suricatas es bastante peligroso. Cuando las suricatas jóvenes juegan, apenas prestan atención a su entorno. Esto los expone a depredadores, como águilas y chacales, que buscan un almuerzo fácil. Para que un rasgo se transmita, debe asegurar la supervivencia de la especie. Entonces, el rasgo del juego del suricato es en realidad contradictorio; debería haberse eliminado gradualmente ya que dificulta la supervivencia de los suricatos.

Entonces, el juego debería tener algún beneficio para las suricatas, ya que sigue siendo un rasgo activo. ¿Qué es? Resulta que esta es la pregunta de los 64.000 dólares.

Una teoría es que el juego fortalece los lazos sociales de la pandilla de suricatas. Piénselo: cuando jugaba con otros niños en su vecindario, formó amistades. Por lo general, cuanto más jugabas, más fuerte se volvía tu grupo. Y en las raras ocasiones en que un miembro de su grupo trajo a alguien nuevo para jugar, él o ella fue tratado como un extraño, tal vez incluso molestado. Eso es porque la nueva persona no había formado los lazos sociales que tenían los otros miembros de tu grupo. Esta es la premisa básica de teoría del vínculo social [source: Goodban]. Fue probado en suricatas por la bióloga Lynda Sharpe.

Desde 1996, Sharpe ha estudiado a los suricatos de primera mano en Sudáfrica y ha buscado llegar al fondo del misterio detrás de su comportamiento deportivo. Observó a un grupo específico de suricatas jugando en el transcurso de un par de años. Para probar la teoría del vínculo social, Sharpe postuló que las suricatas que más jugaban formarían los lazos más fuertes. Estos lazos se reflejarían más adelante en la vida a través de la voluntad de un suricata de apoyar la estructura del grupo social (por ejemplo, cuidando niños o aceptando un papel subordinado a una mujer o un hombre dominante). El vínculo social desarrollado a partir del juego también debería predecir qué suricatas se formaron grupos de dispersión — grupos de jóvenes adultos suricatas que forman pandillas independientes [source: Sharpe].

La investigación de Sharpe no fue concluyente. No pudo encontrar una razón subyacente para explicar por qué juegan las suricatas. Pero pudo avanzar en la investigación de suricatas a través de sus observaciones. Encontró, por ejemplo, que las suricatas tienden a jugar con el sexo opuesto. Y su juego no parece ser parte de una estrategia de supervivencia a largo plazo. No buscan jugar en grupos más jóvenes, cuyos miembros podrían dominar. Del mismo modo, las suricatas jóvenes no dudan en jugar con suricatas mayores que pueden dominarlas. [source: Sharpe]. Todos estos hallazgos, incluida la observación de Sharpe de que los grupos de juego no son indicadores confiables de membresía en grupos de dispersión posteriores, abren brechas en la explicación de la vinculación social para las travesuras de los suricatas.

Y los hallazgos de Sharpe también socavan la teoría de que las suricatas juegan para aprender un comportamiento agresivo. Los suricatos que no jugaban tanto como los demás no eran menos agresivos con la comida, el territorio o el dominio en la pandilla que los que jugaban con frecuencia. Si bien Sharpe no encontró la razón por la que juegan las suricatas, sus observaciones algún día podrían ayudar a descubrir el secreto de este comportamiento, no solo para las suricatas, sino para todos nosotros, los animales.

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