¿Por qué las polillas se sienten atraídas por la luz?

Para comprender este fenómeno, es necesario conocer fototaxis. La fototaxis es el movimiento automático de un organismo hacia o desde la luz. Las cucarachas son un ejemplo de organismo fototáctico negativo. Probablemente hayas notado cómo se escabullen hacia los rincones oscuros y las grietas cuando iluminas su fiesta nocturna en tu cocina. Las polillas son positivamente fototáctico. Parecen encantados con la luz de su porche, sus faros o su fogata (incluso si eso los lleva a su muerte prematura). Si bien no existe una explicación definitiva para este fenómeno, existen algunas teorías interesantes.

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Se sabe que algunos tipos de polillas migran, y es posible que el cielo nocturno les dé pistas de navegación. La orientación de arriba hacia abajo de una polilla podría depender en parte del brillo del cielo en relación con el suelo. Alguno lepidópteros (científicos de polillas y mariposas) sugieren que las polillas usan la luna como punto de referencia principal y tienen la capacidad de calibrar sus trayectorias de vuelo a medida que la rotación de la Tierra hace que la luna se mueva por el cielo. (Incluso hay evidencia que respalda la teoría de que las polillas migratorias tienen un sistema de brújula geomagnética interna para guiarlas en la dirección correcta). Por lo tanto, la atracción de una polilla por una luz artificial o por un fuego podría estar relacionada con la orientación y conducir a la desorientación. – la polilla no estaba «esperando» llegar realmente a «la luna» (la fuente de luz) o poder volar sobre ella, por lo que se produce confusión.

También es posible que las polillas tengan un mecanismo de vía de escape relacionado con la luz. Imagínese perturbar un arbusto lleno de polillas por la noche: todas vuelan hacia arriba y fuera del arbusto, hacia el cielo. Para una polilla en peligro, volar hacia la luz (que generalmente está en el cielo, o al menos hacia arriba) tiende a ser una respuesta más ventajosa que volar hacia la oscuridad (que generalmente está hacia abajo).

Las polillas son más sensibles a algunas longitudes de onda de luz (ultravioleta, por ejemplo) que a otras. Una luz blanca atraerá más polillas que una luz amarilla. El amarillo es una longitud de onda a la que las polillas no responden.

Otra pregunta interesante es: ¿Por qué las polillas se quedan en las luces? Los ojos de una polilla, como los ojos de un ser humano, contienen sensores de luz y se ajustan según la cantidad de luz que detectan los sensores. En condiciones de alta iluminación, la luz de cada una de las miles de facetas de lentes de enfoque fijo de la polilla se canaliza hacia su propio sensor (omatidio). En condiciones de poca iluminación, la luz de múltiples lentes se canaliza al mismo omatidio para aumentar la sensibilidad a la luz. Probablemente experimente algunos momentos de ceguera cuando enciende una luz brillante después de que sus ojos se hayan acostumbrado a la oscuridad, o cuando de repente se encuentra en la oscuridad después de haber estado en una luz brillante. El mecanismo de adaptación a la oscuridad de una polilla responde mucho más lentamente que su mecanismo de adaptación a la luz. Una vez que la polilla se acerca a una luz brillante, puede tener dificultades para dejar la luz, ya que volver a la oscuridad la deja ciega durante tanto tiempo. En el caso de que la polilla escape, no recordará el problema de volar demasiado cerca de la luz y probablemente se encontrará nuevamente en el mismo aprieto.

Otra posible explicación de por qué las polillas se quedan en las luces es que en su mayoría son criaturas que vuelan de noche y eventualmente responden a la luz como lo harían con el sol, acomodándose para su «sueño» diurno.

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