¿Por qué los mapaches lavan su comida?

Los mapaches lavan la comida

En el estudio de Londres que examinó por primera vez los hábitos de lavado de alimentos de los mapaches, los 10 animales «lavaron» la carne con más frecuencia que las plantas, pero no enjuagaron las lombrices sucias [source: Lyall-Watson]. Incluso si no hubiera agua disponible, los mapaches cautivos moverían sus patas delanteras de la misma manera que lo harían si estuvieran rociando el alimento. Para los investigadores, este comportamiento indicó que los mapaches no estaban limpiando intencionalmente su comida antes de comer.

Pero eso no significa que sea un gesto inútil: eliminar la suciedad de sus comidas es simplemente un subproducto beneficioso de la acción. Inicialmente, los científicos conjeturaron que los mapaches carecían de glándulas salivales y necesitaban agregar humedad, lo que les facilitaba comer. [source: Zeveloff]. En cambio, los resultados del estudio han indicado que el comportamiento mejora la experiencia táctil relacionada con la comida.

Como mencionamos, los mapaches tienen patas delanteras muy diestras que se asemejan a manos. Los mapaches en realidad tienen la misma agrupación de nervios en las partes sin pelo de sus patas delanteras que los primates, incluidos los humanos, lo que los hace muy sensibles al tacto. Al igual que los primates, tienen nervios similares que se adaptan lentamente en esos parches sin pelo o glabros. [source: Rasmusson and Turnbull]. Los nervios de adaptación lenta responden al desplazamiento de la piel tanto en movimiento como estacionario, comunicando al cerebro, a través del sistema nervioso central, información sobre el peso, el tamaño, la textura y la temperatura de cualquier cosa que entre en contacto con las patas delanteras. También hay nervios adheridos a la piel interior y pelos de protección más largos.

En un estudio que examinó los nervios de adaptación lenta en las patas delanteras de 136 mapaches, los investigadores encontraron que mojar la piel aumenta la capacidad de respuesta de los nervios [source: Rasmusson and Turnbull]. Piensa en lo que sucede cuando miras a través de un par de gafas de sol y luego te las quitas rápidamente. Cuando los elimine, la capacidad de respuesta de su nervio óptico probablemente aumentará porque más luz inunda sus retinas para iluminar lo que está mirando. Del mismo modo, cuando los mapaches realizan su ritual de inmersión, el agua en sus patas podría excitar los nervios de sus patas delanteras. Eso, a su vez, les brinda una experiencia táctil más vívida y proporciona información precisa sobre lo que están a punto de comer. Este es un rasgo beneficioso ya que la visión del mapache no es su sentido más agudo.

Al igual que los primates, los mapaches emplean una combinación de la vista y el tacto para extender la mano y agarrar un objeto (a menos, por supuesto, que estén metiendo la mano en aguas turbias). Sin embargo, los mapaches a menudo usan ambas manos, en lugar de una, para agarrar, y exhiben poco movimiento independiente de sus dedos. [source: Pubols, Pubols and Munger].

Una diferencia interesante en el sentido del tacto entre los mapaches y los primates es la falta de crestas papilares en el mapache. Las crestas son microestructuras en nuestra piel que nos ayudan a detectar la fricción y crear nuestras huellas dactilares. En las áreas sin pelo de la piel humana, es decir, nuestras palmas y plantas, las crestas están llenas de corpúsculos de Meissner. Estas células vivas individuales sirven como mecanorreceptores especializados, respondiendo a sensaciones como presión o tensión. Con todos estos factores combinados, un estudio que observó el comportamiento alimentario de los mapaches concluyó que si bien su destreza es especializada, no es una anomalía tan grande como el comportamiento de lavado implicado a primera vista. [source: Pubols, Pubols and Munger].

Desde el punto de vista de las relaciones públicas, probablemente eso no sea tan bueno para el mapache. Anteriormente, el animal portador de la rabia y ladrón de alimentos tenía la distinción de al menos lavar su comida. Ahora, parece que esos dedos pegajosos podrían necesitar un enjuague completo.

Deja un comentario