¿Por qué ningún pez quiere un piojo parasitario comelenguas en la boca?

No estamos predispuestos a pensar bien de los parásitos, pero no todos los organismos que se aprovechan de otros son iguales. Por ejemplo, algunos parásitos roban alimentos que otros han recolectado, algunos obligan a otros animales a criar a sus bebés y algunos simplemente usan otros organismos para la locomoción. Sin embargo, algunos parásitos matan lentamente, absorben la fuerza vital o incluso controlan la mente y las acciones de sus anfitriones. Sin embargo, es muy inusual que un parásito ingiera y luego reemplace una de las partes del cuerpo de su huésped, pero bueno, este es un mundo grande y extraño y la evolución ha incursionado en un poco de todo.

Parásitos protésicos

Tomemos, por ejemplo, el isópodo parásito Cymothoa exigua, que parasita a los peces. Este isópodo, que es un crustáceo como un camarón o una langosta (se parece un poco a un roly poly, o chinche, que es un crustáceo terrestre), vive en el océano y se gana la vida con algunas especies diferentes en la percha. familia, en su mayoría pargos y tambores. La vida que hacen puede parecer un poco mucho (léase: espectáculo de terror del Bosco) para nuestros refinados gustos humanos, pero Cymothoa exigua se gana la vida honestamente aferrándose a la lengua de un pez, chupándole sangre hasta que se le cae, y luego reemplazándola agarrándose al muñón de la lengua y actuando como una lengua protésica por el resto de la vida de su huésped.

«Ahora está en posición de consumir lo que come el pez, o consumir su sangre y tejido», dice Regina Wetzer, curadora y directora del Centro de Biodiversidad Marina en el Museo de Historia Natural del Condado de Los Ángeles.

Aunque hay otros isópodos que infestan la boca y se alimentan de otros tipos de peces como barramundi o mahi-mahi, Cymothoa exigua es el único conocido por la ciencia que come y luego reemplaza la lengua.

Cómo funcionan los hermafroditas protándricos

«Isópodos en la familia Cymothoidae son parásitos de los peces, y como juveniles, todos los cimotoides deben encontrar y adherirse a su huésped», dice Wetzer. «En el caso de Cymothoa exigua — la especie que está adherida a la lengua — los machos ingresan al cuerpo a través de las branquias, maduran, se aparean y las hembras se mueven hacia la lengua».

¿Cómo, podría preguntarse, las hembras ingresan al pez si solo los juveniles masculinos ingresan a las hendiduras branquiales del pez? Cymothoa exigua es un hermafrodita protándrico, lo que significa que tiene la capacidad de cambiar de macho a hembra una vez que es adulto. En otras palabras, todos nacen machos, y cuando un bebé entra en las branquias de un pez, sigue madurando como macho, pero una vez que aparece otro macho juvenil, el primero recibe la señal de que es hora de transformarse en hembra. Una vez resuelto este asunto, la hembra se mete en la boca del pez huésped y comienza a alimentarse de su lengua. Una vez que ha reemplazado la lengua, es libre de aparearse con cualquiera de los machos que pasan el rato en la cámara branquial del pez y criar bebés en una cueva agradable y segura.

Cómo reemplazar la lengua de alguien

Cymothoa exigua es un pequeño y poderoso crustáceo, con siete pares de patas rematadas con espinas, que la ayudan a anclarse en la boca del pez. Sin embargo, el primer paso en el proceso es usar sus cinco juegos de mandíbulas modificadas con una variedad de tubos similares a picahielos para perforar la lengua del pez y succionar la sangre del pez. Este proceso, por cierto, no se cree que sea muy agradable para los peces.

A medida que el isópodo drena la sangre de la lengua del pez, el músculo mismo se atrofia y se marchita. En este punto, ella agarra lo que queda del muñón de la lengua con tres o cuatro de sus juegos de piernas con espinas y se clava, reemplazando funcionalmente la lengua por completo.

Tan desagradable como esto es, estos isópodos generalmente no matan a su huésped. Sin embargo, Cymothoa exigua no sobrevive bien sin un anfitrión.

«Sin su huésped adulto, los isópodos completamente maduros no sobrevivirían bien, ya que es un parásito obligado», dice Wetzer. «Tiene una capacidad de natación pésima y las hembras grávidas, hembras con huevos y juveniles en su bolsa, son especialmente poco ágiles. Esto contrasta con algunas especies. [of the same family of isopods] que son de vida libre y pueden ocurrir en cantidades tan grandes que pueden descarnar un pez o un cuerpo por completo».

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