¿Qué hace que un guepardo corra tan rápido?

Cualquier animal que pueda pasar de cero a 40 mph en tres zancadas debe tener un cuerpo muy especializado. El guepardo está tan hecho para la velocidad que realmente no puede hacer mucho más.

La velocidad de un guepardo comienza con la aerodinámica. Su cuerpo esbelto, cabeza pequeña, caja torácica aplanada y patas largas y delgadas minimizan la resistencia del aire. Por lo general, solo pesa alrededor de 125 libras (57 kg), por lo que sus músculos no tienen tanto peso para cargar.

Todo sobre un guepardo contribuye a sus superlativas habilidades para correr. Un corazón poderoso y de gran tamaño bombea grandes cantidades de sangre; Los grandes pulmones y las fosas nasales permiten una entrada de aire rápida y profunda. Los ojos de un guepardo son extra largos para que puedan obtener una vista rápida y de gran angular de su entorno, incluso a máxima velocidad. Tiene una columna extra flexible que se curva con cada paso, actuando como un resorte para las patas traseras. La cola grande es a la vez un timón y un contrapeso para el cuerpo de un guepardo para que no gire durante los giros rápidos.

Sin embargo, es el paso lo que hace que la mayoría de la gente se quede sin aliento. La columna vertebral flexible, combinada con los músculos únicos de las piernas que dan a las piernas de un guepardo un rango de oscilación increíblemente amplio, permiten que el animal logre una zancada de 25 pies (7,6 metros) [source: Cheetah Conservation]. Es más como un salto a esa velocidad, completando hasta tres zancadas por segundo, con solo un pie en el suelo en cualquier momento y varias etapas en las que los pies no tocan el suelo en absoluto. Las almohadillas duras y rugosas para los pies y las garras romas y no retráctiles maximizan la tracción con el suelo.

Debido a que el ritmo cardíaco de un guepardo se acelera tan rápido para alcanzar esa velocidad, el gato solo puede mantener la persecución durante unas 600 yardas (550 metros) [source: Cheetah Conservation]. Entonces, hace demasiado calor y está demasiado cansado para seguir corriendo, momento en el que se convierte en presa fácil para un animal más grande y agresivo. Un guepardo está tan caliente y sin aliento al final de una persecución que se acerca al punto en el que podría ocurrir daño cerebral [source: Blue Lion]. Los guepardos a menudo pierden su presa ante un animal más grande porque necesitan descansar antes de comer.

Esa necesidad de descansar es uno de los inconvenientes de la velocidad. Ser el animal más rápido en tierra puede ser una maldición. Acelerar a 70 mph en varios segundos ejerce una gran presión sobre el corazón, pero hay más. La cabeza pequeña y delgada y el hocico corto que aumentan la aerodinámica también significa que un guepardo tiene mandíbulas más débiles y dientes más pequeños que otros depredadores. Los guepardos no pueden defenderse si un animal más grande los ataca a ellos oa sus crías. Si se le enfrenta, un guepardo de aproximadamente 125 libras siempre correrá en lugar de luchar: es demasiado débil, liviano y delgado para tener alguna posibilidad contra algo como un león, que puede medir el doble de largo que un guepardo y pesar más de 400 libras ( 181,4 kg) [source: Wild Habitat].

eyJidWNrZXQiOiJjb250ZW50Lmhzd3N0YXRpYy5jb20iLCJrZXkiOiJnaWZcL2NoZWV0YWgtc3BlZWQtMy5qcGciLCJlZGl0cyI6eyJyZXNpemUiOnsid2lkdGgiOjI4NX19fQ==

La intensa especialización de un guepardo por la velocidad ha pasado factura. La incapacidad de los guepardos para defenderse, junto con la pérdida de hábitat para los humanos, ha reducido tanto la población que la endogamia también se ha convertido en un problema de supervivencia.

Una vez en toda África, Asia e India, los guepardos ahora están limitados a solo pequeñas partes de África e Irán. La población salvaje se ha reducido de 100.000 en 1990 a unos 10.000 en la actualidad. [source: Defenders of Wildlife]. Es posible que los guepardos sean un ejemplo de sobreespecialización: una adaptación tan extrema para una sola habilidad que una especie ya no tiene las otras habilidades que necesita para sobrevivir. La especialización excesiva puede resultar en la extinción, y los expertos no descartan eso para los guepardos. La esperanza es que si los guepardos se extinguen en la naturaleza, los esfuerzos de conservación al menos asegurarán su supervivencia en cautiverio.

Para obtener más información sobre los guepardos y temas relacionados, siga los enlaces de la página siguiente.

Deja un comentario