Sapo tóxico amenaza la biodiversidad de Madagascar

sapo común

A veces, en las películas, un recién llegado llega a la ciudad y termina reuniendo a todos y salvando la Navidad. Pero cuando se trata de especies invasoras, organismos que pertenecen a un ecosistema, pero se abren camino hacia otro donde básicamente se vuelven locos sin ninguno de los controles y equilibrios ecológicos nativos de su tierra natal, es más como una película de terror donde el extraño es malo y mata a todos.

Este es el caso del sapo común asiático (Duttaphrynus melanostictus), que ha llegado a la isla africana de Madagascar (ya sabes, la de los lémures) a través de las personas. Si no eres un experto en sapos, podrías pensar: «¡Oh, mira! ¡Un sapo!» no importa en qué parte del mundo te encuentres. Pero en 2014, se vio un sapo común asiático en un gran puerto marítimo de Madagascar y el mundo de la biología de la conservación enloqueció colectivamente. Porque cuando estos sapos se ven amenazados por algo que podría comérselos, secretan una baba tóxica que hace que el depredador potencial sufra un paro cardíaco. Madagascar es uno de los lugares con mayor biodiversidad del mundo y, según un nuevo estudio publicado el 4 de junio de 2018 en la revista Cell Biology, un humilde sapo podría destruir los ecosistemas malgaches.

Las toxinas extravagantes no siempre disuaden a los depredadores, especialmente en ecosistemas donde los depredadores y las presas tienen unos cientos de miles de años para evolucionar uno al lado del otro. Las mutaciones genéticas especializadas en los depredadores en el territorio de origen del sapo podrían hacer que ese limo venenoso sea solo un sabroso condimento para el desayuno, pero para otro animal que evolucionó en otro lugar, un lémur, por ejemplo, incluso un pequeño lametón significaría una muerte segura.

El equipo de investigación se dispuso a descubrir exactamente cuántos de la fauna nativa de Madagascar serían susceptibles a las toxinas del sapo común asiático. Investigaciones anteriores sugirieron que algunos animales en Madagascar podrían haber desarrollado ya algunas mutaciones genéticas que los protegerían del sapo. Sin embargo, de las 88 especies nativas estudiadas por el equipo de investigación, que incluían mamíferos, aves, serpientes, ranas y lagartijas, solo un roedor tenía la composición genética que le permitiría comer un sapo común asiático y vivir para contarlo.

Los sapos aún no han llegado tierra adentro, solo se han encontrado en una sección de 215 millas (350 kilómetros) de la costa noreste de la isla. Pero se están propagando rápidamente porque las hembras ponen miles de huevos a la vez y el paisaje de Madagascar se adapta perfectamente a los anfibios amantes del agua.

«Nuestros hallazgos confirman que es probable que los sapos invasores tengan un impacto significativo en muchas especies endémicas de Madagascar, lo que se suma a los problemas de conservación existentes en el país y potencialmente pone en peligro a muchas de las especies endémicas más icónicas de Madagascar, como los tenrecs y la fosa enigmática, así como a una plétora de otras especies», dijo el coautor Nicholas Casewell, de la Escuela de Medicina Tropical de Liverpool, en un comunicado de prensa.

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