Si me rocía una mofeta, ¿tengo que bañarme en jugo de tomate?

Cuando las personas se asustan, tienden a quedarse inmóviles, gritar o huir, ninguno de los cuales es particularmente útil para prevenir un ataque repetido. Los zorrillos son un poco más productivos: simplemente se dan la vuelta, levantan la cola y desatan una perversa bomba de olor sobre una amenaza potencial. Tal vez podamos aprender un par de cosas de esta criatura parecida a una comadreja, porque aparentemente este ofensivo olor a mofeta hace maravillas.

Los animales en general han adquirido un arsenal de formas de protegerse. Los puercoespines tienen púas espinosas, las ranas venenosas emiten una toxina mortal y las tortugas llevan una coraza incorporada. Sin embargo, de la vasta colección de tácticas defensivas, es la mofeta la que realmente lo tiene clavado. Solo un breve encuentro con esta bola de pelo en blanco y negro puede hacer que supliques misericordia… y te bañes durante días.

Las dos glándulas del tamaño de una nuez cerca del recto del animal son responsables de producir el brebaje maloliente, que puede contener suficiente jugo para cinco o seis pulverizaciones. Los zorrillos son capaces de emitir la sustancia desagradable con una precisión asombrosa en un patrón similar a un abanico, a una distancia de hasta 10 a 15 pies (3 a 4,6 metros) [source: Project Wildlife].

Incluso los animales más valientes evitan a los zorrillos a toda costa. Sus depredadores se limitan a las aves, como el búho real, que pasa la mayor parte del tiempo en el aire, ignorante del olor nauseabundo del animal.

Las mofetas tienen mucho más que ofrecer que solo su perfume de náuseas. Estos omnívoros se deleitan con una variedad de plantas y animales, incluidos huevos, bellotas, frutas y pequeños roedores. Su apetito por los pequeños mamíferos ayuda a evitar que la población de roedores se salga de control. Los zorrillos también usan sus fuertes patas delanteras y sus largas uñas para excavar en busca de insectos, que representan hasta el 70 % de su dieta [source: Wilke]. Su condición de carroñeros oportunistas también ayuda a mantener limpias las carreteras.

Y a medida que la gente se adentra más en el territorio de los zorrillos, no es raro verlos socializando con los gatos del vecindario. Construyen sus hogares en madrigueras abandonadas o troncos huecos, o en áreas urbanas debajo de edificios, montones de leña, sótanos y espacios angostos.

Si una mofeta está pasando el rato en su sótano, probablemente no tendrá nada de qué preocuparse en cuanto a los olores. Si bien no querrás acercarte demasiado, ya que pueden ser portadores del virus de la rabia, no debes temer que solo vayan arrojando bombas fétidas de cualquier manera. Los zorrillos rara vez atacan a menos que se les provoque y tienden a dar amplia advertencia antes de que levanten la cola. Pero si ves a uno haciendo su baile previo al rociado, es útil saber cómo volver a oler como una persona normal.

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