Los gusanos martillo son tóxicos e invasivos, pero ¿son peligrosos?

De vez en cuando, los estadounidenses se enteran de que un nuevo invertebrado asesino está invadiendo nuestro país: abejas asesinas, avispones asesinos, hormigas rojas, la lista sigue y sigue. Mantiene las noticias picantes. Los platelmintos cabeza de martillo, comúnmente llamados gusanos cabeza de martillo, ocasionalmente aparecen en las noticias porque no son nativos de muchos lugares del mundo y son depredadores tóxicos y agresivos. También son viscosos y parecidos a sanguijuelas con cabezas en forma de yunque, lo que ayuda a que la gente se entusiasme por tenerles miedo.

invasores babosos

Pero los gusanos martillo, todos miembros del género Bipalio, no son algo por lo que preocuparse demasiado, ya que no son algo nuevo en los EE. UU. ni en la mayoría de los lugares del mundo: han sido residentes comunes de los jardines estadounidenses desde principios del siglo XX. Estas planarias depredadoras son nativas de las regiones tropicales y subtropicales del mundo, por lo que les encantan los lugares húmedos y cálidos. En el transcurso de los últimos doscientos años, el comercio global ha ayudado al gusano martillo a abrirse camino hacia los hábitats más adecuados del mundo, y existen muchos hábitats adecuados, aunque es poco probable que los encuentre en un desierto o en la cima de una montaña.

«La mayoría de los platelmintos terrestres en los EE. UU. no son nativos», dice Matt Bertone, entomólogo de la Universidad Estatal de Carolina del Norte. “Sin embargo, algunos han estado aquí por más de 100 años, por lo que están bien establecidos. Se esconden fácilmente entre los objetos y en el suelo donde hay humedad, por lo que mover cualquier tipo de contenedor o plantas alrededor del mundo les ha permitido colonizar nuevas áreas. , son altamente invasivos y aparecen con frecuencia en nuevas regiones».

poderosos depredadores

Los gusanos martillo son carnívoros y, a menudo, incluso caníbales. Son sensibles a la luz y están activos principalmente durante la noche, alimentándose de una variedad de pequeños animales de cuerpo blando: caracoles, babosas y lombrices de tierra, aunque ocasionalmente se alimentan de otros pequeños invertebrados como insectos.

«Envuelven a sus presas con mucosidad pegajosa y usan una boca ubicada en el vientre en el medio del cuerpo para consumir presas», dice Bertone. «Usan enzimas especiales para digerir a la presa fuera de su cuerpo».

Después de que los jugos digestivos hayan hecho su trabajo, convirtiendo efectivamente a la presa en un charco de baba, el gusano martillo succiona a su víctima con la ayuda de un montón de diminutas estructuras parecidas a pelos en su parte inferior, llamadas cilios. Los cilios también ayudan a los gusanos en la locomoción, actuando como cientos de patas microscópicas para arrastrarlos sobre una fina película de baba que secretan los gusanos.

Reproducción compleja

Los ciclos de vida de los platelmintos son complejos y difieren de una especie a otra. Los gusanos martillo son hermafroditas (tienen órganos reproductores masculinos y femeninos) y pueden reproducirse sexual o asexualmente, aunque la reproducción asexual es más común. Por ejemplo, Bipalio kewense – una especie nativa del sudeste asiático pero común en todo el mundo – se reproduce por fisión, especialmente cuando están fuera de su área de distribución nativa. En este proceso, una pequeña porción del cuerpo cerca de la cola se pellizca y se convierte en un nuevo gusano, un clon de su padre.

En otras especies, los huevos se producen cuando se aparean con otros gusanos, se autofecundan o se clonan.

¿Pero son peligrosos?

«Las especies de Bipalium son los únicos invertebrados terrestres conocidos que producen tetrodotoxina, el veneno que hace que el pez globo sea mortal», dice Bertone. «Sin embargo, lo hacen solo en pequeñas cantidades y no son peligrosos para los humanos a menos que se coman en grandes cantidades. Por lo tanto, su peligro a menudo se exagera demasiado».

Sin embargo, los gusanos martillo representan una amenaza real para las poblaciones de lombrices de tierra. Por ejemplo, los investigadores están preocupados por las poblaciones en Francia, donde la presencia de gusanos martillo no había sido detectada por científicos ni jardineros durante más de 20 años. La preocupación es que los gusanos martillo, que no airean ni fertilizan el suelo como lo hacen las lombrices de tierra, han estado comiendo lombrices de tierra y otra fauna útil del suelo hasta la escasez.

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