Cómo la carne cultivada en laboratorio podría cambiar el mundo de los alimentos para mascotas

En un nuevo mundo de hamburguesas imposibles y más allá de la carne, donde comer cigarras se considera una opción real rica en proteínas y adoptar una dieta basada en plantas es una elección legítima e inteligente, ¿qué hacemos con todos esos carnívoros y omnívoros durmiendo boca arriba? de nuestros sofás y persiguiendo ardillas en nuestros patios traseros?

¿Qué ponemos en el plato de la cena de KittyKat sino carne? ¿Qué le damos al bueno de Bowser? ¿Cómo nos aseguramos de que lo que alimentamos a nuestras mascotas no solo sea bueno para ellas, rico en proteínas y todos los nutrientes necesarios para mantenerlas saludables, sino también bueno para nuestro planeta?

La ciencia, por supuesto. La ciencia es la respuesta. O esa es la esperanza.

«Todo es factible», dice Greg Aldrich, profesor asociado de investigación y coordinador del Programa de alimentos para mascotas en el departamento de ciencia e industria de granos de la Universidad Estatal de Kansas. «Puedo formular una dieta vegetariana para un perro, puedo hacer una dieta vegana para un perro. Es mucho más difícil equilibrarlo todo… y luego lograr que les guste».

El problema con la comida para mascotas

La Sociedad Estadounidense para la Prevención de la Crueldad hacia los Animales estima que más de 160 millones de perros y gatos viven en hogares estadounidenses. El Pet Food Institute pone ese número en 180 millones. Cualquiera que sea, la Asociación Estadounidense de Productos para Mascotas informa que los estadounidenses gastaron más de $ 42 mil millones en alimentos y golosinas para mascotas en 2020.

Son muchos miembros peludos de la familia que comen muchos alimentos que, en su mayor parte, son de origen animal. Eso, claramente, no está ayudando a nuestro planeta. Un artículo de 2017 escrito por el investigador de UCLA Gregory Okin descubrió que los perros y gatos estadounidenses son responsables, a través de los alimentos que comen, de la liberación de hasta 64 millones de toneladas (58 millones de toneladas métricas) de gases de efecto invernadero nocivos cada año.

El desafío, entonces: sacar a Fido y Fifi de la basura basada en animales y llevarlos a algo más sostenible.

No es como si estuviéramos alimentando a nuestras mascotas con grandes trozos de costillas de brontosaurio y pollos vivos. Los alimentos para mascotas en los EE. UU. generalmente incluyen muchos granos. El maíz, de hecho, es el ingrediente número 1 que se usa en general en los alimentos para perros y gatos, según la Asociación Norteamericana de Recicladores.

Pero la mayoría de los alimentos para mascotas tienen un gran componente animal. La razón es simple: los perros y los gatos (y usted y yo) necesitan proteínas, y comer carne o subproductos de la carne suele ser la mejor fuente de proteínas, la más fácil y la más económica.

«El perro es un omnívoro, como los humanos [eating both plants and animals]pero sus requisitos nutricionales son tales que son más fáciles o tienen un mejor soporte nutricional si consumen proteínas y grasas animales al menos como parte de su dieta», dice Aldrich. «Y el gato que consideramos un obligado [meaning, here, biologically necessary] carnívoro

«Entonces, ¿de qué estoy hablando? ¿Es solo porque los etiquetamos como carnívoros, por lo que tenemos que alimentarlos con carne? No. Realmente se reduce a algunos de sus requisitos nutricionales, la utilización metabólica de cosas como aminoácidos y grasas. ácidos».

Perros y gatos, dice Aldrich, no necesariamente necesitan carne. Pero necesitan lo que contiene, y la carne es más fácil de digerir para ellos. Entonces, ¿cómo podemos alimentar a tantos animales que biológicamente necesitan carne, o al menos son más fáciles o mejor alimentados con carne, cuando la producción de esa carne es dañina para el planeta y, para muchos, moralmente objetable?

Otra vez. Ciencias. La ciencia al rescate.

Carne de cultivo celular

Bond Pet Foods es una compañía de alimentos para mascotas en Boulder, Colorado, que está «utilizando la biotecnología para crear alimentos que sean nutricionalmente comparables a la carne convencional pero sin todas las cosas malas». A fines de 2020, Bond anunció que había producido la primera «proteína de pollo sin animales» del mundo para usar en alimentos para mascotas.

Bond tomó una muestra de sangre de un pollo vivo, extrajo el código genético y luego lo combinó con un poco de levadura de grano alimenticio. La mezcla, cultivada en un tanque de fermentación, «produce proteínas de la carne que son idénticas a las que normalmente se producen en la granja y el campo. Es un proceso de fermentación similar que se ha utilizado durante medio siglo para producir enzimas para el queso, pero Bond está reensamblando el proceso para cosechar proteínas animales de alta calidad».

El proceso produce «carne cultivada en células»; básicamente, carne fabricada en laboratorio sin la necesidad o el desorden de criar y matar animales. Bond no es la única empresa que está experimentando con él. Porque, animales. está utilizando un proceso relativamente similar que recolecta células y las convierte en tejido que se puede usar en golosinas y alimentos para mascotas.

«Está surgiendo una nueva ola de producción responsable de alimentos, trabajando con lo mejor que la naturaleza y la ciencia tienen para ofrecer, y nuestro equipo está liderando esta ola», dijo Rich Kelleman, cofundador y director ejecutivo de Bond Pet Foods, en un comunicado de prensa. : «Los desarrollos continuos de nuestro equipo están sentando las bases para brindar nutrición y proteína de carne de alto valor a perros y gatos, al tiempo que eliminan a los animales de granja de la ecuación».

Los desafíos por delante

Una nueva era de alimentos para mascotas elaborados con un impacto ambiental reducido, más sustentabilidad y más responsabilidad: no se necesitan grandes campos para las vacas, no se produce metano, no hay instalaciones para criar pollos o cerdos interminablemente abarrotadas, no hay lugares de pesca sobreexplotados, y nada de eso. la matanza desmesurada de animales no está a la vuelta de la esquina. Esta nueva forma de alimentar a la mascota de la casa va a llevar algún tiempo.

La ciencia, en la medida en que está avanzada, aún no es muy importante. Por un lado, los fabricantes tendrán que encontrar las mejores formas de acelerar el proceso. Es posible que aún se necesiten grandes cantidades de material de origen animal (sangre, tejido, lo que sea), al menos inicialmente.

«Ya sea que hayan llegado o no a donde puedan llevarlo a escala, así que en lugar de hacer un par de gramos, hacer un millón de libras, no sé si ya tienen todo resuelto», dice Aldrich.

Otra pregunta por responder, y no menor: una vez producida esta “carne cultivada”, ¿la comerán sus mascotas? ¿Les gustará?

Después de eso, las empresas tendrán que educar al público, que puede ser quisquilloso con lo que se pone en el plato de Fido. Es posible que tengan que superar a los ambientalistas y defensores de los derechos de los animales que pueden oponerse, aún, al uso de sangre u otro material animal que constituye la base del nuevo alimento.

Las empresas deberán comercializarlo de manera efectiva. Sin duda, se enfrentarán a una competencia más dura, ya que incluso los grandes fabricantes de alimentos para mascotas compiten por una posición en un mercado en el que la proteína buena y asequible es cada vez más difícil de conseguir. Los nuevos tendrán que hacer que su producto sea asequible.

Entonces, aunque es posible que este nuevo producto de cultivo celular no se apodere del pasillo de alimentos para mascotas en su Walmart o Target local en el corto plazo, el deseo de una opción a la carne, una opción más humana y sostenible, está claramente ahí.

«Podría ser un nicho viable en el mercado en los próximos cinco a 10 años», dice Aldrich. «Mientras tengamos, ¿cuántos son, 180 millones de perros y gatos en los EE. UU.?, habrá demanda de proteínas, por lo que cualquier suministro adicional de proteínas ayudará. Ya sea que la carne cultivada en células se convierta o no en la corriente principal probablemente estará muy lejos».

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