¿Los gatos salvajes transmiten enfermedades?

No es ningún secreto que a los estadounidenses les encantan los gatos; hay más de 74 millones de felinos que se mantienen como mascotas en los Estados Unidos, con otros 60 a 150 millones de gatos salvajes o que vagan libremente tratando de sobrevivir por su cuenta [source: Weise]. Si bien muchos gatos domésticos están esterilizados o castrados y al día con las vacunas que salvan vidas, es poco probable que los gatos salvajes reciban este tipo de atención preventiva, lo que les permite reproducirse sin restricciones y propagar enfermedades aterradoras, incluida la rabia [source: Hildreth et al].

La rabia, una infección viral que es 100 por ciento fatal, se transmite a los humanos a través de mordeduras o rasguños de animales infectados. Los gatos son actualmente el principal animal doméstico asociado con la exposición a la rabia en humanos. Si es mordido por un animal rápido, los humanos deben someterse a una serie de inyecciones para producir los anticuerpos necesarios para sobrevivir. Alrededor del 16 por ciento de las personas que requieren estas vacunas las reciben después de haber sido expuestas al virus por un gato. [source: Weise].

Si bien vacunar a los gatos contra esta enfermedad puede ayudar a prevenir su propagación, la naturaleza de la vacunación hace que sea muy difícil vacunar a los gatos salvajes. Para que esta vacuna funcione correctamente, los gatos necesitan una inyección cuando son pequeños, otra cuando cumplen un año y luego un refuerzo cada tres años. Las probabilidades de atrapar a un gato salvaje que muchas veces a lo largo de su vida son muy pocas, dejando al animal vulnerable al virus [source: Weise].

Quizás aún más aterradora es la amenaza del toxoplasma gondii, un parásito del que los gatos son el único huésped conocido. En algunos estudios, hasta el 80 % de los gatos salvajes dan positivo para este parásito [source: Hildreth et al]..

Los gatos eliminan este toxoplasma gondii en sus heces, donde puede propagarse fácilmente a otros animales al contaminar el agua y el suelo. Los animales, incluidos los mapaches, las ardillas, los ratones y los conejos que contraen este parásito pueden experimentar problemas neurológicos e incluso la muerte. [source: ScienceDaily]Las infecciones por Toxoplasma gondii en humanos pueden ocurrir incluso años después de que el gato haya eliminado el parásito. Eso significa que los gatos salvajes que andan por los patios de recreo, los areneros o su jardín representan un riesgo significativo para la salud incluso mucho después de que se hayan mudado. Puede contraer este parásito si ingiere agua o tierra contaminada, lo que podría ocurrir cuando los niños juegan en el patio trasero o si no lava los productos que ha recogido en el jardín. [source: Gerhold and Jessup].

Entonces, ¿qué le hace a los humanos la exposición al toxoplasma gondii? Puede tener efectos devastadores en las mujeres embarazadas, dando como resultado desde muerte fetal hasta problemas neurológicos a largo plazo para el feto. También está relacionado con dificultades en la escuela cuando los niños lo ingieren, así como con esquizofrenia y otros problemas de salud mental en personas de todas las edades. [source: Haensch].

Aunque son menos comunes, los gatos salvajes también pueden transmitir enfermedades como el tifus, la fiebre por arañazo de gato e incluso la peste [source: Gerhold and Jessup]. Claramente, ninguna de estas cosas está en la lista de deseos de nadie.

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